Astro Bob : Plus de 5 000 planètes – Vraiment ? – Tribune de nouvelles de Duluth

Je n’aurais jamais imaginé vivre assez longtemps pour assister à la découverte de planètes au-delà de notre système solaire. Et pourtant nous y sommes. À peine 30 ans après la découverte d’un trio d’exoplanètes en orbite autour du noyau effondré d’une étoile explosée, nous avons aujourd’hui confirmé l’existence de plus de 5 000. Le 4 avril 2022, le décompte s’élève à 5 009 .

Un touriste exoplanétaire sur la planète Kepler 16-b, située à 245 années-lumière dans la constellation du Cygne, lèverait les yeux et verrait deux soleils dans le ciel. La planète est une géante gazeuse légèrement plus petite que Saturne qui orbite autour du binaire tous les 229 jours.

Contribution / NASA, JPL-Caltech

Ils viennent dans tous les types : des “Jupiters chauds” massifs qui orbitent effroyablement près de leurs soleils natals ; Des planètes de la taille de la Terre, des géantes gazeuses, des planètes de lave liquide, des “super-Terres” rocheuses et des mini-Neptunes. Certains, comme Kepler-16b, orbitent autour d’étoiles binaires comme le monde natal de Luke Skywalker, Tatooine, dans la série de films “Star Wars”. Sur la base de la facilité avec laquelle les planètes semblent se former, les astronomes estiment qu’il y en a des centaines de milliards dans la seule Voie lactée.

Reprenons ces trois premiers. Incroyablement, ils se sont semés et ont grandi dans le chaos et l’épave d’une supernova. Parlez d’une barre basse. C’est comme si les étoiles ne pouvaient s’empêcher d’avoir une planète… ou deux ou trois.


Pour la plupart d’entre eux, nous connaissons des faits et des chiffres sur les orbites, les diamètres et les températures. En fonction de la taille et de la distance de leurs étoiles hôtes, certaines d’entre elles peuvent potentiellement abriter la vie, mais rien ne le dit avec certitude. Même les plus grandes exoplanètes sont bien trop petites pour montrer un disque, nous ne pouvons donc que supposer à quoi ressemblent leurs surfaces – couvertes d’eau, cuites à la lave, gazeuses comme Jupiter ?

Graphique de découverte d'exoplanètes NASA JPL Caltech.jpg

Les plus de 5 000 exoplanètes confirmées dans notre galaxie jusqu’à présent incluent une variété de types – certains qui sont similaires aux planètes de notre système solaire, d’autres très différents. Parmi eux se trouvent des “super-Terres” qui sont plus grandes que notre monde et peut-être rocheuses.

Contribution / NASA, JPL-Caltech

Une façon de savoir si une planète pourrait se pencher vers la vie est d’examiner son atmosphère, un processus diaboliquement difficile accompli lorsque l’objet transite – passe devant – son soleil hôte. La lumière de l’étoile traverse l’atmosphère, y interagit avec les gaz et ressort avec une empreinte digitale de sa composition. À l’aide d’un spectrographe pour lire la lumière, les astronomes ont découvert six molécules différentes, dont l’acétylène, l’ammoniac et la vapeur d’eau, dans l’air de la géante gazeuse HD 209458b à Persée à 159 années-lumière.

La clé pour déterminer l’habitabilité d’une planète serait de détecter plusieurs molécules essentielles à la vie – ou fabriquées par des organismes vivants – ensemble† L’oxygène, l’ozone, le méthane, l’eau et les composés soufrés organiques dans l’atmosphère d’une planète mettraient un grand sourire sur le visage d’un exobiogiste et motiveraient les scientifiques du monde entier à enquêter plus en profondeur jusqu’à ce qu’une réponse soit trouvée.

bactéries

Il s’agit d’une vue très agrandie de bactéries provenant d’un évent en haute mer. Cet organisme mange du soufre et de l’hydrogène et utilise du dioxyde de carbone pour créer ses propres glucides. Les bactéries simples peuvent être communes à travers l’univers. Même dans le corps humain, les micro-organismes sont plus nombreux que les cellules 10 contre 1.

Contribué / NOAA

La vie sur Terre a évolué pour la première fois il y a près de 3,5 milliards d’années et est restée au niveau d’une seule cellule jusqu’à il y a environ un milliard d’années. Étant donné combien de temps la vie est restée relativement simple, si nous la découvrons ailleurs, il y a de fortes chances que ce soit une bactérie plutôt qu’un éléphant.

Les télescopes de nouvelle génération comme le télescope spatial James Webb récemment lancé seront d’une grande aide pour déchiffrer les atmosphères des exoplanètes. Le télescope spatial romain Nancy Grace, dont le lancement est prévu en 2027, fera de nouvelles découvertes d’exoplanètes en utilisant diverses méthodes. La mission ARIEL de l’ESA (Agence spatiale européenne), lancée en 2029, observera les atmosphères des exoplanètes et contient un instrument de la NASA pour localiser les nuages ​​et les brumes des exoplanètes.

Plusieurs méthodes sont utilisées pour découvrir des exoplanètes, autrement perdues dans l’éblouissement de leurs hôtes. La gravité d’une grande planète en orbite près d’une étoile la fera osciller légèrement, modifiant la vitesse de l’étoile pendant l’orbite de la planète. La mesure du changement de vitesse vers et loin de la Terre (appelée vitesse radiale) donne la masse et d’autres détails sur l’objet qui tire. Une deuxième méthode suit la légère gradation subie par une étoile lorsqu’une planète traverse son disque. Cette information donne sa taille et bien d’autres données utiles.

Pollux et la lune

La demi-lune est suspendue sous Pollux et Castor toute la nuit du vendredi 8 avril. Utilisez la lune pour trouver Pollux, puis utilisez votre imagination pour imaginer l’exoplanète Thestias en orbite autour d’elle. Le 9 avril, la lune apparaîtra juste à gauche de Pollux.

Contribution / Stellarium

Bien que très peu d’exoplanètes soient détectées directement sur les photos, cela ne signifie pas que vous ne pouvez pas regarder une étoile et imaginer sa planète. Cette semaine, nous aurons cette chance. Le 8 avril, la demi-lune brillera directement sous les deux étoiles les plus brillantes des Gémeaux, Pollux et Castor. En 2006, l’astronome américain Artie Hatzes a découvert une planète géante gazeuse environ deux fois plus massive que Jupiter, aujourd’hui nommée Thestias. Elle orbite autour de l’étoile tous les 1,6 ans à une distance un peu plus proche que Mars orbite autour du soleil. Jetez un coup d’œil et entrez dans un univers de possibilités.

“Astro” Bob King est rédacteur indépendant pour le Duluth News Tribune.

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