Chercher! Uranus scintillera dimanche soir

Photographie de la planète glacée Uranus. Image : JPL de la NASA

Assurez-vous de lever les yeux dimanche soir : Uranus scintillera dans le ciel nocturne doucement éclairé par le croissant de Lune. Juste en dessous du croissant de lune faiblement éclairé, qui sera illuminé d’environ 7%, Uranus sera là, scintillant dans le ciel occidental, juste après la tombée de la nuit. Le meilleur moment pour voir Uranus est le dimanche soir ; mais n’attendez pas trop longtemps pour scruter le ciel nocturne ; Uranus se couchera sous l’horizon peu de temps après le coucher du soleil, il est donc préférable de la voir dans l’heure qui suit le coucher du soleil. Uranus ne sera pas visible dans le ciel nocturne avant cet automne, lorsqu’elle réapparaîtra en octobre.

Uranus apparaîtra juste en dessous et à droite de la Lune sous la forme d’un point bleu-vert ; l’utilisation de jumelles ou d’un télescope améliorera la vue.

Uranus est un endroit mystérieux, les scientifiques en apprenant de plus en plus sur la planète lointaine chaque année. Des recherches récentes ont découvert qu’Uranus sent et projette des rayons X et il semble que des boules de neige fondante se déplacent dans l’atmosphère de la planète.

Des chercheurs utilisant un télescope à Hawaï en 2018 ont pu déterminer qu’Uranus sentait avec une atmosphère riche en œuf pourri sentant le sulfure d’hydrogène ; un autre observatoire à Hawaï combiné à des données satellitaires a confirmé que la mystérieuse planète émet également des rayons X.

Les scientifiques ont déterminé que les rayons X proviennent d'Uranus.  NASA/CXO/University College London/W.  Dunn et al;  Optique : Observatoire WM Keck
Les scientifiques ont déterminé que les rayons X proviennent d’Uranus. NASA/CXO/University College London/W. Dunn et al; Optique : Observatoire WM Keck

Grâce à la technologie rendue possible par un télescope sur la grande île d’Hawaï, les scientifiques ont pu identifier le gaz malodorant là-bas, ouvrant la voie à d’autres découvertes intéressantes dans notre univers et au-delà. Avant ce point, la composition de l’atmosphère d’Uranus n’a jamais été identifiée sans ambiguïté. Il était largement supposé qu’il était composé principalement d’ ammoniac ou de sulfure d’hydrogène (H2S) glace. Dans un article publié en avril 2018 dans Nature Astronomy, les scientifiques décrivent comment ils ont confirmé la présence de sulfure d’hydrogène dans l’atmosphère.

“Si un malheureux humain devait jamais descendre à travers les nuages ​​d’Uranus, il serait confronté à des conditions très désagréables et odorantes”, a déclaré l’auteur principal de l’étude, Patrick Irwin, de l’Université d’Oxford en Angleterre, dans un communiqué. « Suffocation et exposition dans les 200 degrés négatifs Celsius (moins 328 degrés Fahrenheit), composée principalement d’hydrogène, d’hélium et de méthane, ferait des ravages bien avant l’odeur.

Dans un rapport publié dans le Journal of Geophysical Research, des scientifiques ont déterminé qu’Uranus émettait également des rayons X. Dans cette nouvelle étude, les chercheurs ont utilisé les observations du satellite Chandra prises à Uranus en 2002 puis à nouveau en 2017. Ils ont constaté une nette détection des rayons X dès la première observation, juste analysée récemment, et une éventuelle poussée de rayons X dans ceux obtenus. quinze ans plus tard. Les scientifiques ont pu superposer une image optique du télescope Keck-I, capturée dans une autre étude en 2004, avec les observations presque aux mêmes orientations que l’imagerie satellite, pour aider à visualiser ce qui se passe. Le télescope Keck-I est également situé près du télescope Gemini North sur le Mauna Kea.

En plus d’être une planète malodorante émettant des rayons X, les scientifiques pensent maintenant que des boules de neige fondante abritent de l’ammoniac dans l’atmosphère de la planète. Une étude présentée par Tristan Guillot au Congrès Europlanet Science (EPSC) 2021 montre que les boules de champignons pourraient être très efficaces pour transporter l’ammoniac profondément dans les atmosphères de la planète, cachant le gaz de la détection sous des nuages ​​​​relativement opaques.

De récentes observations à distance aux longueurs d’onde infrarouges et radio ont montré qu’Uranus manque d’ammoniac dans son atmosphère par rapport aux autres planètes géantes de notre système solaire. Cela surprend les scientifiques car au-delà de l’ammoniac, ils sont par ailleurs riches en d’autres composés qui rendent Uranus particulièrement malodorant.

Diagramme illustrant la croissance des champignons sur Uranus.  Image : NASA/JPL-Caltech/SwRI/CNRS
Diagramme illustrant la croissance des champignons sur Uranus. Image : NASA/JPL-Caltech/SwRI/CNRS

Guillot, chercheur au CNRS, Laboratoire Lagrange à Nice, France, s’est tourné vers une découverte récente à Jupiter pour une réponse possible à l’énigme. “Le vaisseau spatial Juno a montré qu’à Jupiter, l’ammoniac est présent en abondance, mais généralement beaucoup plus profondément que prévu, grâce à la formation de boules de champignons. Je montre que ce que nous avons appris à Jupiter peut être appliqué pour fournir une solution plausible à ce mystère à Uranus et Neptune », a déclaré Guillot.

Les observations Juno de Jupiter ont montré que des grêlons ammoniac-eau peuvent se former rapidement pendant les tempêtes. Les modèles indiquent que ces boules de champignons à Jupiter peuvent atteindre des poids allant jusqu’à 2 livres ou plus, ce qui est supérieur au poids des plus gros grêlons trouvés sur Terre. En plongeant vers le bas, ils transportent très efficacement l’ammoniac vers l’atmosphère profonde, se coinçant sous la base des nuages.

“La chimie thermodynamique implique que ce processus est encore plus efficace dans Uranus et Neptune, et la région des graines de champignons est étendue et se produit à de plus grandes profondeurs”, a déclaré Guillot. “Ainsi, l’ammoniac est probablement simplement caché dans les atmosphères profondes de ces planètes, hors de portée des instruments actuels.”

Bien qu’il soit peu probable que les humains puissent un jour visiter cette atmosphère malodorante remplie de boules de champignons, l’idée que l’équipement d’observation sophistiqué dont disposent les scientifiques pour percer des mystères sur des planètes lointaines en excite et en titille beaucoup. Et de telles découvertes pourraient aider à percer des mystères sur Terre et sur les planètes voisines que les humains pourraient explorer dans les années à venir.

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