Crise du concombre : la flambée des prix de l’énergie laisse les serres britanniques vides

  • Coût de la culture d’un concombre pour passer de 25p à 70p
  • Les coûts énergétiques élevés signifient que les cultures ne sont pas plantées
  • Des pressions susceptibles de faire grimper les prix alimentaires

ROYDON, Angleterre, 31 mars (Reuters) – Dans un petit coin du sud-est de l’Angleterre, de vastes serres sont vides, la flambée des prix de l’énergie empêchant leur propriétaire d’utiliser la chaleur pour cultiver des concombres destinés au marché britannique.

Ailleurs dans le pays, les producteurs n’ont pas non plus planté de poivrons, d’aubergines et de tomates après que la flambée des prix du gaz naturel à la fin de l’année dernière a été exacerbée par l’invasion de l’Ukraine par la Russie, rendant les cultures économiquement non viables.

Le coup porté aux fermes britanniques, qui ont besoin de gaz pour contrer les intempéries du pays, est l’une des innombrables façons dont la crise énergétique et l’invasion ont touché l’approvisionnement alimentaire dans le monde entier, la production mondiale de céréales et les huiles comestibles étant également menacées.

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En Grande-Bretagne, il est susceptible de faire grimper les prix des denrées alimentaires à une époque d’inflation historique et de menacer la disponibilité de produits tels que le sandwich au concombre typiquement britannique servi au tournoi de tennis de Wimbledon et dans les grands hôtels de Londres.

Alors que l’année dernière, il en coûtait environ 25 pence pour produire un concombre en Grande-Bretagne, ce montant a maintenant doublé et devrait atteindre 70 pence lorsque la hausse des prix de l’énergie entrera pleinement en vigueur, a déclaré l’organisme commercial British Growers.

Les concombres de taille normale se vendaient pour aussi peu que 43 pence dans les plus grandes chaînes de supermarchés britanniques mardi.

“Les prix du gaz étant si élevés, c’est une période inquiétante”, a déclaré le producteur Tony Montalbano à Reuters, alors qu’il se tenait dans une serre vide à Roydon dans la vallée de Lea où, pendant 54 ans, trois générations de sa famille ont cultivé des concombres.

“Toutes ces années où nous avons travaillé dur pour arriver là où nous en sommes, et puis un an, tout pourrait bien se terminer”, a-t-il déclaré.

Les 30 000 mètres carrés de serre de son entreprise Green Acre Salads, qui approvisionne des groupes de supermarchés tels que le leader du marché Tesco (TSCO.L), Sainsbury’s (SBRY.L) et Morrisons, sont actuellement vides.

Montalbano, dont le grand-père a émigré de Sicile en 1968 et a ouvert une pépinière pour approvisionner les magasins locaux en concombres frais, a décidé de ne pas planter le premier des trois cycles de l’année en janvier.

DES COÛTS QUI MONTENT

L’année dernière, il a payé 40 à 50 pence par therme pour le gaz naturel. La semaine dernière, il était de 2,25 livres par therme, après avoir brièvement atteint un record de 8 livres à la suite de l’invasion russe.

Les prix des engrais ont triplé par rapport à l’année dernière, tandis que le coût du dioxyde de carbone – utilisé à la fois pour aider à la culture et à l’emballage – et la main-d’œuvre difficile à obtenir ont également augmenté.

“Nous sommes maintenant dans une situation sans précédent où les augmentations de coûts ont largement dépassé la capacité d’un producteur à faire quoi que ce soit à leur sujet”, a déclaré Jack Ward, directeur de British Growers.

Cela signifie une contraction massive de l’industrie, menaçant la sécurité alimentaire future de la Grande-Bretagne, et de nouvelles hausses de prix pour les consommateurs britanniques déjà confrontés à une inflation plus importante que les autres pays d’Europe à la suite du Brexit.

L’inflation au Royaume-Uni a atteint un sommet en 30 ans de 6,2 % en février et devrait approcher les 9 % fin 2022, contribuant à la plus forte baisse du niveau de vie depuis au moins les années 1950.

Le National Farmers ‘Union affirme que le Royaume-Uni est en train de sombrer dans une crise de sécurité alimentaire. Il avertit que la production britannique de poivrons pourrait chuter de 100 millions l’an dernier à 50 millions cette année, avec des concombres de 80 millions à 35 millions.

En hiver, le Royaume-Uni a généralement importé environ 90 % des cultures comme les concombres et les tomates, mais a été presque autosuffisant en été.

La Lea Valley Growers Association, dont les membres produisent environ les trois quarts de la récolte britannique de concombres et de poivrons, a déclaré qu’environ 90% n’avaient pas planté en janvier, tandis que la moitié n’avaient toujours pas planté et ne planteraient pas si les prix du gaz restaient élevés.

“Il va certainement y avoir un manque de produits britanniques dans les supermarchés”, a déclaré le secrétaire de l’association, Lee Stiles. “La question de savoir s’il y a un manque de produits dans l’ensemble dépend de l’endroit et de la distance à laquelle les détaillants sont prêts à s’approvisionner.”

Les producteurs des Pays-Bas, l’un des principaux fournisseurs de salades de Grande-Bretagne, sont confrontés à des défis similaires et ont réduit leurs exportations.

L’Espagne et le Maroc ne chauffent pas beaucoup leurs serres, mais la livraison au Royaume-Uni dans des camions réfrigérés ajoute du temps et des coûts.

Joe Shepherdson, de la Cucumber Growers Association du Royaume-Uni, a déclaré que les producteurs qui ont planté utilisent moins de chaleur, mais cela réduit la production et augmente le risque de maladie.

PRESSION SUR LES PRIX

Les plus grands groupes de supermarchés britanniques, dont Tesco, Sainsbury’s, Asda et Marks & Spencer (MKS.L), reconnaissent les pressions sur le marché mais se disent confiants quant à l’approvisionnement, soulignant leurs partenariats à long terme avec les producteurs.

La mesure dans laquelle l’augmentation des coûts de production se traduira par une hausse des prix en rayon dépend en grande partie du choix des supermarchés d’absorber eux-mêmes la différence ou de la répercuter sur les consommateurs.

Les petits détaillants qui achètent sur le marché peuvent éprouver des difficultés.

“Toute réduction de la production des fournisseurs exercerait sans aucun doute une pression supplémentaire sur les prix”, a déclaré Andrew Opie, directeur de l’alimentation et de la durabilité au sein du groupe de pression de l’industrie du commerce de détail, le British Retail Consortium.

Les producteurs veulent l’aide du gouvernement. Ils ont fait pression pour que les taxes et les prélèvements sur l’essence soient supprimés, mais le ministre des Finances Rishi Sunak ne l’a pas mentionné dans son budget du printemps la semaine dernière.

Malgré le contexte lugubre et après beaucoup d’introspection, Montalbano plantera une récolte le mois prochain, craignant la perte de contrats futurs s’il ne le fait pas. Il peut miser sur la météo britannique et faire pousser ses plantes « à froid », avec peu ou pas de chaleur.

“J’ai l’impression de n’avoir pas le choix, car si je ne le fais pas, je perds ma place”, a-t-il déclaré, dans une serre qui, en mars normal, serait remplie de plants de concombres verts touffus.

“Est-ce que je vais en tirer quelque chose? Je serai très heureux d’atteindre le seuil de rentabilité cette année”, a-t-il déclaré.

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Reportage de James Davey; Montage par Kate Holton et Jan Harvey

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