Des centaines d’élans du Colorado porteront des colliers GPS, la chasse aux vaches devant être contrôlée, alors que CPW se bat pour inverser le déclin du troupeau

Les gestionnaires de la faune du Colorado se mobilisent pour inverser le déclin des wapitis dans le quart sud-ouest de l’État en contrôlant la chasse et en protégeant l’habitat sauvage, visant à augmenter la survie des veaux dans un contexte d’intensification des sécheresses et du développement.

Les équipes des parcs et de la faune du Colorado lancent également un programme de surveillance des wapitis sans précédent à l’échelle de l’État. Ils rassembleront “plusieurs centaines” d’élans et les équiperont de colliers satellites de positionnement global, donnant plusieurs emplacements chaque jour pour chaque animal, a déclaré le biologiste senior du CPW, Jamin Grigg.

La population globale de wapitis du Colorado reste plus importante que dans tout autre État. Les chefs d’État voient cela comme une grosse affaire et célèbrent le brame strident des taureaux. Une étude récente du CPW a révélé que la chasse et la pêche génèrent 1,8 milliard de dollars par an pour l’économie du Colorado, le wapiti jouant un rôle clé pour attirer l’attention. Les chasseurs ont récolté 35 230 wapitis en 2021 (19 981 taureaux et 14 180 vaches), les registres de l’agence examinés par le Denver Post montrent, contre 41 900 en 2014 (22 435 taureaux et 17 284 vaches).

Au début des années 1900, la chasse non réglementée a fait chuter le nombre de wapitis à 40 000 dans tout le pays. Le Colorado compte maintenant environ 308 901 wapitis, selon les derniers registres de CPW.

Mais dans le sud-ouest du Colorado, les wapitis ont diminué pendant deux décennies, passant de plus de 140 000 à environ 122 000, ce qui suscite des inquiétudes. Les taux de survie des veaux wapitis au sud de l’Interstate 70 sont estimés à environ 30 pour 100 vaches, par rapport aux taux dans le nord-ouest du Colorado près de Craig et Steamboat Springs d’environ 58 veaux pour 100 vaches.

Les gestionnaires de la faune de l’État contrôlent les troupeaux en limitant les permis de chasse qu’ils mettent à disposition pour tuer les wapitis, considérés comme essentiels à l’expansion des troupeaux.

“Comment nous élevons un troupeau ou réduisons un troupeau – la récolte de vaches est notre principal outil pour y parvenir”, a déclaré Grigg. “Au cours des 18 dernières années, nous avons réduit la récolte de vaches dans tout l’État, y compris dans la partie sud-ouest de l’État. Nous n’avons pas non plus vu de réduction de la survie des veaux, nous avons dû réduire la récolte de vaches. Nous avons déjà considérablement réduit la récolte de vaches pour tenter de permettre à ces troupeaux de rebondir. »

Par exemple, les licences de chasse pour les troupeaux typiques du sud-ouest du Colorado qui permettaient de récolter 2 000 vaches il y a deux décennies permettent désormais généralement d’en récolter moins de 200, a déclaré Grigg. “Nous ne pouvons pas le réduire beaucoup plus.”

La priorité d’aider plus de veaux à survivre entraîne la mise au point de nouveaux plans de gestion du troupeau en cours – qui devraient être finalisés au début de l’année prochaine. Ces plans couvrent 14 troupeaux à travers le sud-ouest du Colorado dans des zones que les gestionnaires identifient comme West Elk Mountains, Great Sand Dunes, Uncompahgre Plateau, Disappointment Creek, Lake Fork, Saguache, Hermosa, San Juan River Basin, Rio Grande River Basin, Cimarron, Paradox, East Bassin de la rivière Gunnison et le nord de la vallée de San Luis. Les projets de plans pour 11 zones seraient prolongés jusqu’en 2033, et les plans obsolètes pour les troupeaux du plateau Uncompahgre, Paradox et East Gunnison Basin doivent être mis à jour pour mettre davantage l’accent sur l’augmentation du nombre.

Les équipes de CPW mènent également des recherches sur les raisons pour lesquelles plus de veaux ne survivent pas.

Jusqu’à présent, les groupes de défense de la chasse dans les commentaires publics ont largement soutenu les efforts du CPW. La Rocky Mountain Elk Foundation est favorable à un passage des ventes illimitées de permis de chasse en vente libre à la délivrance réglementée d’étiquettes et également, si nécessaire, à une restriction d’accès visant à préserver l’habitat sauvage, a déclaré John Sand, président du Colorado du RMEF.

“Il est sûr de dire que, si les troupeaux diminuent, CPW va réduire les étiquettes autorisées dans ces zones”, a déclaré Sand.

“L’un de nos principaux objectifs est de garder l’habitat sauvage à l’état sauvage”, a déclaré Sand. “C’est très urgent, quelque chose que nous devons faire et que nous avons essayé de faire. Plus nous pouvons garder d’endroits sauvages, plus nous pouvons mettre en place de servitudes de conservation, mieux nous nous portons.

Les forces qui entravent la survie des wapitis comprennent la perte d’habitat et la dégradation due aux routes, à la circulation, au développement énergétique et à l’augmentation de la construction résidentielle et commerciale le long des routes de migration. La multiplication des activités récréatives dans l’ouest du Colorado complique également la survie des wapitis.

Les écologistes des États et du gouvernement fédéral désignent le réchauffement climatique comme un facteur favorisant les conditions chaudes et sèches qui réduisent la végétation des wapitis dans le sud-ouest du Colorado. L’aridité de certaines régions fait rétrécir la végétation que les wapitis mangent et qui offre un abri aux faons face aux prédateurs : coyotes, ours et pumas.

Les loups peuvent arriver. Les électeurs du Colorado en 2020 ont adopté de justesse une mesure de vote ordonnant au CPW de rétablir les loups gris à l’ouest de la division continentale. L’agence étudie la meilleure façon de s’y conformer.

Les loups se nourrissent d’élans.

L’impact sur le nombre de troupeaux est incertain.

“Cela reste à voir”, a déclaré Grigg. “Nous nous attendons certainement à ce que les loups aient des impacts localisés ici et là. Et nous ajusterons notre gestion en fonction de cela. Nous surveillerons à la fois la population de loups et les effets de la population de loups sur les populations d’ongulés comme les wapitis.”

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