Elon Musk a testé ses limites avec la NHTSA, et maintenant les régulateurs américains repoussent

Les régulateurs savaient que Musk pouvait être impulsif et têtu ; ils auraient besoin de montrer du courage pour gagner sa coopération. Alors ils ont attendu. Et lors d’un appel ultérieur, “quand les tempéraments étaient un peu froids”, a déclaré le responsable, Musk a accepté de coopérer : “C’était une personne changée.”

Depuis ce succès en 2016, les responsables ont appris à travailler avec Musk, en utilisant une combinaison de pressions, de flatteries et de menaces pour le persuader de se conformer aux mesures de sécurité fédérales, selon une demi-douzaine d’anciens régulateurs, dont certains ont parlé sous couvert d’anonymat. pour discuter de sujets sensibles. Au cours des six derniers mois, Tesla a émis au moins une douzaine de rappels volontaires, un revirement spectaculaire pour une entreprise connue pour publier discrètement des mises à jour logicielles directement sur les voitures – sans alerter le public – pour résoudre des problèmes de sécurité parfois alarmants.

Avec environ 2 millions de voitures sur la route, Tesla a récemment connu une vague de problèmes : les voitures utilisant ses fonctions d’assistance à la conduite ont freiné sans raison et ont traversé les panneaux d’arrêt – ces derniers parce que Tesla les a programmés pour le faire. Une série d’accidents dans des véhicules d’urgence en stationnement fait l’objet d’une enquête. Et les batteries des voitures ont été documentées explosant lors d’accidents et alors qu’elles étaient garées dans des garages.

De tels problèmes incitent généralement la NHTSA à enquêter et parfois à faire pression pour des rappels volontaires ou obligatoires. Si un constructeur automobile refuse de coopérer, la NHTSA peut imposer des amendes en espèces d’environ 23 000 $ par jour. La menace d’amendes – qui peuvent totaliser près de 115 millions de dollars – fonctionne généralement avec les entreprises traditionnelles, ont déclaré les anciens responsables, mais ne s’est pas avérée efficace lorsqu’il s’agit de Tesla, une entreprise d’une valeur extraordinaire détenue par l’homme le plus riche du monde.

Les responsables de la NHTSA se sont donc tournés vers des stratégies moins conventionnelles pour obliger le constructeur de véhicules électriques à être plus transparent sur les questions de sécurité – une question critique à un moment où plus de 50 000 conducteurs peuvent désormais utiliser le logiciel « Full Self-Driving » de Tesla pour naviguer dans le public national. routes.

“Tesla est vraisemblablement assez intelligent pour se rendre compte qu’il n’a plus le dessus”, a déclaré Phil Koopman, professeur agrégé à l’Université Carnegie Mellon, qui se concentre sur la réglementation automobile fédérale. “Tesla a un choix à faire – ils doivent décider de céder ou d’aller au tapis. Et la réalité est, sur [federal safety regulations] ils vont perdre. »

Tesla et Musk n’ont pas répondu à des questions spécifiques dans une demande de commentaires détaillée. Musk a déclaré dans un e-mail : “Pour la 100e fois, veuillez saluer votre marionnettiste”, faisant référence au fondateur d’Amazon, Jeff Bezos, propriétaire du Washington Post. Dans un e-mail ultérieur, il a également critiqué le paywall de The Post pour les articles en ligne.

La NHTSA a refusé de rendre quiconque disponible pour un entretien, citant des enquêtes en cours. Mais l’agence a publié des déclarations écrites au Post exprimant son engagement à protéger la sécurité publique.

Le Post a demandé à des experts d’analyser des vidéos du logiciel bêta de Tesla, et les journalistes Faiz Siddiqui et Reed Albergotti testent directement les performances de la voiture. (Vidéo : Jonathan Baran / The Washington Post, Photo : The Washington Post)

Tesla a publiquement vanté la sécurité de ses véhicules et sa technologie d’assistance à la conduite, se vanter qu’il a remporté le score le plus élevé possible – cinq étoiles – dans les crash tests où la NHTSA claque les voitures contre les barrières et examine ensuite les résultats. Tesla a également déclaré que ses voitures avaient la plus faible probabilité de blessure de toutes les voitures testées, bien que la NHTSA ait contesté cette caractérisation.

La propre attitude de Musk faisait partie du problème avec les efforts pour faire respecter la sécurité, ont déclaré des responsables. Quelque expérimenté des rencontres personnelles avec Musk qui se sont transformées en matchs de cris ou se sont avérées improductives en raison du scepticisme du PDG quant à leurs conclusions.

Les expériences de la NHTSA avec Tesla étaient uniques parmi les grands constructeurs automobiles, ont déclaré des responsables. Il n’était pas rare que les entreprises sous surveillance repoussent farouchement leurs conclusions, entraînant parfois des rappels obligatoires plutôt que volontaires, ont-ils déclaré. Mais avec Tesla, des problèmes aussi simples qu’une pompe à chaleur défectueuse ou des effets sonores non conformes pour alerter les piétons de la présence d’un véhicule pourraient entraîner de l’entêtement.

Tesla a finalement émis des rappels dans les deux cas – des décisions influencées par la NHTSA, a déclaré une porte-parole.

“La NHTSA veillera à ce que les constructeurs et les développeurs de véhicules accordent la priorité à la sécurité lorsqu’ils inaugurent les dernières technologies”, a déclaré la porte-parole Lucia Sanchez.

Les régulateurs ont été lents à agir sur certaines suites logicielles qui alimentent des fonctionnalités automatisées, en partie parce qu’ils craignent de sembler étouffer les technologies émergentes, ont déclaré les anciens responsables. Il existe également peu de règles régissant ces technologies, ce qui entrave davantage les efforts de réglementation.

Depuis 2016, la NHTSA a ouvert 31 enquêtes spéciales sur des accidents impliquant une technologie avancée d’assistance à la conduite, selon les données fournies par l’agence. Vingt-quatre ont impliqué des véhicules Tesla.

Les experts en sécurité et certains des anciens régulateurs qui se sont entretenus avec The Post ont fait part de leurs inquiétudes concernant la « conduite entièrement autonome », en particulier en raison de sa nature expérimentale. Tesla dit que le logiciel est en “bêta”, ce qui signifie qu’il s’agit d’un pilote grâce auquel la société espère apprendre et améliorer ses fonctionnalités pour une éventuelle version complète.

Les législateurs ont fait pression pour plus de transparence concernant les pratiques de Tesla. En février, à la suite d’un reportage du Post sur le freinage soudain des voitures, Sens. Richard Blumenthal (D-Conn.) Et Edward J. Markey (D-Mass.) ont critiqué Tesla pour avoir mis des logiciels sur les routes “sans pleinement tenir compte de ses risques et de ses implications”. Ils ont exhorté la NHTSA “à continuer de prendre toutes les mesures appropriées pour protéger tous les usagers de la route”. Et ils ont appelé la Federal Trade Commission à lancer une enquête sur ce qu’ils ont appelé “la publicité et le marketing trompeurs” des systèmes de pilote automatique et de “Full Self-Driving”.

Pendant une grande partie de l’administration Obama, Tesla a glissé sous le radar des régulateurs de sécurité fédéraux. En tant que constructeur automobile de niche livrant au maximum des dizaines de milliers de voitures de luxe par an, les responsables ont déclaré qu’il n’aurait pas été classé sur la liste des priorités de l’agence, par rapport aux constructeurs automobiles à volume élevé tels que Ford et Toyota. De 2013 à 2015, il n’y a eu qu’un seul rappel par an pour les premières berlines de luxe Tesla Model S. Ces rappels – qui concernaient des supports de dossier de siège, des équipements de charge et des ceintures de sécurité mal fixées – se comparent à un total de 2 261 rappels de véhicules au cours de la même période, selon les données de la NHTSA.

Un rodage précoce a donné le ton aux interactions des régulateurs avec Tesla. En 2013, Tesla a affirmé que sa Model S était la voiture la plus sûre jamais testée par la NHTSA.

Les responsables de l’agence étaient abasourdis, selon certains de ceux qui ont parlé avec The Post. L’agence émet jusqu’à 5 étoiles, mais elle ne porte pas ses désignations au-delà du nombre d’étoiles.

À un moment donné, ont rappelé deux anciens responsables, des responsables de la NHTSA ont menacé de contacter la FTC, qui réglemente le marketing. “Si Tesla n’était pas disposé à débrancher la prise, la FTC allait probablement prendre des mesures”, a déclaré l’un des anciens responsables.

Mais Tesla a continué à faire des déclarations similaires, y compris en 2019, lorsqu’elle a déclaré que son modèle 3 avait la “probabilité de blessure la plus faible de tous les véhicules jamais testés” par la NHTSA. L’agence a finalement référé le constructeur automobile à la FTC. La FTC a refusé de commenter.

La NHTSA, quant à elle, a porté une attention croissante au constructeur automobile alors qu’il construisait de plus en plus de voitures, lançant le SUV Model X en 2015 et augmentant régulièrement sa production dans le cadre de la préparation du modèle 3 destiné au marché de masse. L’agence a également dû faire face à l’émergence problèmes, tels que les incendies causés par des débris de la route frappant le dessous des voitures, où se trouve la batterie haute tension. Musk a écrit dans un communiqué à l’époque que Tesla introduirait un correctif pour réduire ce risque “à pratiquement zéro”.

Un responsable a rappelé que les régulateurs étaient confus par la réticence de Musk à résoudre un problème lié à la batterie. La seule solution évidente était de faire appel à son sens de la fierté.

Le personnel de la NHTSA place Musk dans un coin et défie son ego et dit: “Attends, tu ne peux pas résoudre ça?” », a déclaré un ancien responsable. “Et le lendemain, il a une solution.”

L’administration Trump était encore moins active. Le site Web de la NHTSA répertorie un seul rappel pour la Tesla Model 3 de 2017 à 2020, alors le modèle le plus populaire du constructeur automobile. Selon l’année modèle, jusqu’à huit rappels ont été émis pour la même voiture à partir du 25 mai 2021, après l’entrée en fonction du président Biden.

Sous l’administration Trump, les responsables de carrière et les cadres supérieurs étaient réticents à adopter une position ferme sur un catalogue croissant de problèmes de sécurité, craignant de sembler cibler innovation et déjà sous la pression du président pour assouplir les réglementations.

Les responsables ont déclaré que les membres du personnel étaient réticents à s’attaquer à une puissance automobile en émergence rapide avec une plate-forme publique massive, craignant de ne pas avoir le soutien des hauts responsables s’ils recevaient une intimidation de Musk.

“Mes anciens collaborateurs ont estimé qu’ils n’avaient rien à faire – se tourner les pouces”, a déclaré un ancien responsable. “Le personnel professionnel – le personnel de carrière – voulait faire des choses soit d’un point de vue réglementaire, soit d’une perspective d’enquête”, mais a été bloqué.

Musk a qualifié la NHTSA de “géniale” en avril 2021.

Bien que le secrétaire au Travail Marty Walsh ait récemment rencontré Musk et ait fait une visite d’usine au Texas, a rapporté Axios, Musk a critiqué le président Biden pour avoir exclu Tesla des événements majeurs. Musk a également des barbes républicaines perroquetées, plaisanterie à un moment donné, Biden “dormait”.

L’été dernier, la NHTSA a commencé à exiger des entreprises telles que Tesla qu’elles signalent certains accidents impliquant des fonctionnalités automatisées dans la journée suivant la découverte de l’incident. Puis, en août, l’agence a lancé une enquête sur une douzaine d’accidents impliquant des véhicules d’urgence en stationnement alors que le pilote automatique était actif. Dans une lettre, il a appelé Tesla pour avoir publié une mise à jour logicielle pour aider ses voitures à mieux voir les véhicules d’urgence, sans émettre officiellement de rappel.

Une vague d’enquêtes, de rappels et d’avertissements publics a suivi.

D’anciens responsables qui ont parlé avec The Post ont déclaré que l’approche aléatoire de Tesla avait agacé certains membres du personnel de la NHTSA, et que l’application reflétait une tentative de correction de cap.

“L’agence maintient une ligne très ferme sur [federal motor vehicle regulations], et je ne pense pas qu’aucun d’entre nous veuille vivre dans un monde où les constructeurs automobiles effectuent des rappels essentiels sans passer par ce processus », a déclaré Bryan Thomas, qui était directeur des communications à la NHTSA sous l’administration Obama. “Si la voiture va réagir différemment à un stop demain qu’elle ne l’a fait aujourd’hui, vous devriez le savoir en tant que pilote.”

Les anciens responsables ont déclaré que la NHTSA ne singularisait pas Tesla. Au lieu de cela, ils ont déclaré que l’agence utilise une approche calculée pour tenter de forcer le constructeur automobile combatif à reconnaître des découvertes qui ne peuvent être niées. Cela signifie choisir des cibles – le carillon de la ceinture de sécurité, les arrêts roulants, un dégivreur de pare-brise – qui peuvent sembler triviales aux cadres et même à certains propriétaires. Mais ces objectifs étroits offrent une entrée à des problèmes plus vastes qui ne sont pas encore traités par les réglementations fédérales, qui sont souvent à la traîne par rapport aux dernières avancées logicielles.

En février, la NHTSA a réprimé une fonctionnalité connue sous le nom de “Boombox”, qui émet des sons que les passants peuvent entendre – comme un jingle de camion de crème glacée – mais peut étouffer les sons qui avertissent les piétons de l’approche de véhicules. Sur Twitter, Musk a qualifié l’agence de “police amusante”.

Les enquêteurs fédéraux sur la sécurité du National Transportation Safety Board ont également concentré leur attention sur Tesla. À la fin de l’année dernière, la présidente du NTSB, Jennifer Homendy, a écrit une lettre à Musk pour dénoncer «l’inaction» de l’entreprise sur les recommandations qui auraient ajouté des garanties au système de pilote automatique en réponse à l’accident mortel de 2016 avec le semi-remorque.

Dans une déclaration publiée sur son site Web à l’époque, Tesla a qualifié la mort de “perte tragique”. La société a défendu les performances du pilote automatique sur les dizaines de millions de kilomètres parcourus et a souligné que les conducteurs devaient être prêts à prendre le contrôle du véhicule à tout moment.

En septembre, Homendy a exprimé son inquiétude quant à l’approche de Musk en matière de sécurité dans une interview avec The Post.

“Je pense qu’Elon Musk est un innovateur incroyable”, a-t-elle déclaré, exprimant son espoir pour “le succès ultime de [autonomous vehicle] technologies – qui pourraient sauver des vies. »

Mais elle a également encouragé Musk à “vraiment donner la priorité à la sécurité de son entreprise”, ajoutant : “Je ne veux pas voir de vies perdues entre-temps”.

Leave a Comment