Hubble espionne la plus grande comète glacée à ce jour

Les astronomes viennent de confirmer la plus grande comète glacée jamais observée, et elle se dirige dans notre direction. C’est pourtant un géant inoffensif. À son point le plus proche de la Terre, vers l’an 2031, les astronomes disent qu’il atteindra 1 milliard de kilomètres du soleil, à peu près la distance de la planète Saturne.

Le télescope spatial Hubble a effectué de nouvelles observations de la comète monstre, C/2014 UN271, également appelée la comète Bernardinelli-Bernstein du nom de ses découvreurs, Pedro Bernardinelli et Gary Bernstein. La comète a été observée pour la première fois en novembre 2010, alors qu’elle se trouvait à peu près aussi loin que Neptune, dans les confins de notre système solaire. Depuis lors, les astronomes tentent de déterminer sa taille et sa trajectoire réelles.

L’équipe qui vient de confirmer la taille de la comète a utilisé le Hubble pour en prendre cinq photos le 8 janvier 2022. Ils ont ensuite analysé ces images pour voir s’ils pouvaient distinguer le noyau rocheux au centre de la comète de l’enveloppe de poussière et d’autres particules auréolées autour de lui. Avec ces images, ils estiment que le noyau de la comète Bernardinelli-Bernstein mesure environ 80 miles de diamètre, ce qui le rend plus grand que l’état de Rhode Island. L’équipe a publié ses conclusions mardi dans Les lettres du journal astrophysique

“C’est un objet étonnant, compte tenu de son activité alors qu’il est encore si loin du soleil”, a déclaré l’auteur principal de l’article, Man-To Hui, de l’Université des sciences et technologies de Macao, dans un communiqué. “Nous avons deviné que la comète pourrait être assez grande, mais nous avions besoin des meilleures données pour le confirmer.”

Cette comète est plus de 30% plus grande que la précédente détentrice du record, une comète repérée en 2002 avec un noyau d’environ 60 miles de diamètre. Il a également une masse stupéfiante estimée à 500 billions de tonnes, 100 000 fois plus que les comètes typiques de notre système solaire.

Une illustration comparant les centres solides et glacés de plusieurs comètes, dont Bernardinelli-Bernstein et la comète de Halley (1P/Halley). NASA, ESA, Zena Levy (STScI)

La comète Bernardinelli-Bernstein est actuellement au bord de notre système solaire et tire vers le soleil depuis plus d’un million d’années, voyageant à 22 000 mph. Son origine est un mystère, bien qu’il se précipite vers nous depuis le nuage d’Oort, que les astronomes supposent être un lieu de nidification pour des milliards de comètes. Le bord le plus proche du nuage se situe quelque part entre 2 000 et 5 000 fois la distance entre le soleil et la Terre, selon les meilleures estimations, tandis que son bord le plus éloigné peut s’étendre sur au moins un quart de la distance vers Alpha Centauri, les étoiles les plus proches de notre système solaire.

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“Cette comète est littéralement la pointe de l’iceberg pour plusieurs milliers de comètes qui sont trop faibles pour être vues dans les parties les plus éloignées du système solaire”, a déclaré le co-auteur de l’étude, David Jewitt, professeur de sciences planétaires et d’astronomie à l’Université de Californie, Los Angeles, a déclaré dans un communiqué. « Nous avons toujours soupçonné que cette comète devait être grosse parce qu’elle est si brillante à une si grande distance. Maintenant, nous le confirmons.

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