La comète la plus massive jamais découverte donne des indices sur l’évolution du système solaire

Tout au long de l’histoire humaine, les comètes ont été considérées comme extrêmement significatives et, en tant que telles, ont fait l’objet d’études approfondies de la part d’anciens philosophes, prêtres, astrologues et scientifiques. Bien que souvent comparables en taille aux astéroïdes, les comètes ont une queue faite de gaz et de poussière, émise par un noyau glacial d’un matériau comparable qui forme l’essentiel de leur masse.

Aujourd’hui, grâce aux observations du télescope spatial Hubble, les scientifiques ont découvert un spécimen unique : la comète la plus massive jamais découverte, avec le plus gros noyau de glace jamais vu.

Selon une nouvelle étude publiée par la NASA dans The Astrophysical Journal Letters, le noyau d’une comète connue sous le nom de C/2014 UN271 (ou comète Bernardinelli-Bernstein) mesure environ 80 milles de diamètre. C’est plus grand que l’État américain de Rhode Island, et bien plus grand que l’astéroïde ou la comète de six milles de large qui a tué les dinosaures il y a environ 66 millions d’années.

Dans le cas de la comète Bernardinelli-Bernstein, sa taille explique en partie pourquoi elle a été découverte, malgré sa distance.

“La principale raison pour laquelle nous pouvons voir UN271 est qu’il est exceptionnellement grand”, a déclaré le Dr. David Jewitt, professeur de sciences planétaires et d’astronomie à l’Université de Californie à Los Angeles, a déclaré à Salon par e-mail. “Il y a sans aucun doute des dizaines de milliers de petites comètes à des distances similaires que nous ne pouvons pas voir car elles sont trop faibles pour les télescopes existants. Cela nous rappelle à quel point nous en savons peu sur le système solaire extérieur.”

Il a ajouté: “C’est notre maison, c’est fondamentalement à côté par rapport à la séparation entre les étoiles ou au diamètre de la galaxie, mais nous commençons à peine à détecter des objets dans le domaine des géants de glace et au-delà.”


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Dans sa déclaration officielle annonçant la découverte, la NASA a expliqué qu’il était difficile de mesurer la comète car les parties solides du nucléaire étaient difficiles à distinguer de l’énorme nuage poussiéreux (ou coma) qui l’entoure.

“Il y a sans aucun doute des dizaines de milliers de petites comètes à des distances similaires que nous ne pouvons pas voir car elles sont trop faibles pour les télescopes existants. Cela nous rappelle à quel point nous en savons peu sur le système solaire extérieur.”

“La comète est actuellement trop éloignée pour que son noyau puisse être résolu visuellement par Hubble”, a expliqué la NASA. “Au lieu de cela, les données de Hubble montrent un pic de lumière brillant à l’emplacement du noyau. [Lead author Man-To Hui of the Macau University] et son équipe a ensuite créé un modèle informatique du coma environnant et l’a ajusté pour s’adapter aux images de Hubble. Ensuite, la lueur du coma a été soustraite pour laisser derrière lui le noyau ressemblant à une étoile.” Les nouvelles données ont officiellement placé cette comète au-dessus et supplanté son prédécesseur, la comète C/2002 VQ94, qui mesurait environ 60 milles de diamètre.

Selon la NASA, la comète ne se rapprochera jamais de notre planète à moins d’un milliard de kilomètres du Soleil, et même ce moment ne se produira pas avant 2031. Elle ne constitue pas une menace pour la Terre, bien qu’elle carène dans notre direction générale. à une vitesse vertigineuse d’environ 22 000 milles à l’heure. Dans leur déclaration, la NASA a estimé que la comète a une masse de 500 billions de tonnes, ce qui la rendrait “cent mille fois plus grande que la masse d’une comète typique trouvée beaucoup plus près du Soleil”.

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Dans leur étude, les scientifiques ont également noté que la comète en question, comme la plupart des comètes à longue période, avait passé la majeure partie de son existence “stockée dans l’environnement à basse température du nuage d’Oort, à la périphérie du système solaire”. Le nuage d’Oort est une ceinture lointaine aux confins du système solaire où la glace et le gaz s’accumulent occasionnellement dans les comètes.

En effet, le nuage d’Oort a une relation particulière avec les planètes intérieures et avec la vie sur Terre. L’année dernière, des astrophysiciens de l’Université de Harvard ont émis l’hypothèse qu’une comète du nuage d’Oort pourrait avoir causé l’extinction des dinosaures, plutôt qu’un astéroïde. Avi Loeb, qui est l’ancien titulaire de la chaire d’astronomie à l’Université de Harvard, et Amir Siraj, chercheur principal et étudiant de premier cycle en astrophysique à l’Université de Harvard, soutiennent tous deux qu’une comète a peut-être été retirée de son orbite autour de Jupiter par de fortes forces de marée et une jambe fracturée comme il est venu trop près du soleil. Les “éclats d’obus cométaires” qui ont suivi ont peut-être alors provoqué l’événement de niveau d’extinction qui a conduit à l’événement d’extinction majeur le plus récent.

La taille même de la comète Bernardinelli-Bernstein fournit également des indices sur la masse globale du nuage d’Oort et sur la façon dont il s’accumule. “La comète Bernardinelli-Bernstein fournit un indice inestimable sur la distribution de la taille des comètes dans le nuage d’Oort et donc sur sa masse totale”, a expliqué la NASA dans sa déclaration concernant leur dernière découverte. Ils ont noté que les estimations de la masse totale du nuage d’Oort “varient considérablement”, et une estimation la place jusqu’à 20 fois la masse de la Terre. Pourtant, ce matériau est très diffus et ne fusionnera jamais en une planète lointaine.

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