La mission à couper le souffle de 2,5 milliards de dollars pour atterrir sur “l’objet le plus excitant du système solaire”

Encelade, la sixième plus grande lune de Saturne, est, selon certains, l’objet le plus excitant du système solaire. Il a un océan chaud et salé à 20 kilomètres sous sa surface glacée qui semble être potentiellement habitable.

Pourrait-il y avoir une sorte de vie aquatique extraterrestre à Encelade qui a évolué complètement séparément pour devenir la vie sur Terre ?

C’est une question de la plus haute importance dans les communautés des sciences planétaires et de l’astrobiologie. À tel point que la pression monte pour que la NASA envoie une mission phare sur Encelade pour découvrir exactement ce qui se passe sous la croûte glacée de la minuscule lune.

C’est une question actuellement examinée dans le cadre du Decadal Survey for Planetary Science and Astrobiology, un rapport compilé par l’Académie nationale des sciences qui définira les priorités de la NASA pour les 10 prochaines années. Il sera publié le 19 avril 2022.

L’incroyable mission “Orbilander” figurera-t-elle sur cette liste ?

Un concept pour une mission phare de la NASA coûtant environ 3 milliards de dollars, Orbilander verrait un seul vaisseau spatial orbiter d’abord Encelade, puis atterrir dessus.

“Encelade abrite l’océan le mieux caractérisé du système solaire, juste après celui de la Terre”, a déclaré Shannon M. MacKenzie, planétologue au laboratoire de physique appliquée de l’Université Johns Hopkins et auteur du concept de mission Encelade Orbilander. Encelade a une source de chaleur et de l’eau liquide et nous savons que ces deux choses se combinent pour créer une diversité de vie incroyablement intrigante sur notre planète. Alors pourquoi pas sur Encelade ? “Il y a de l’eau liquide là-bas et les ingrédients chimiques dont nous pensons que la biochimie a besoin, mais il est très difficile d’utiliser les outils typiques dont un satellite aurait besoin pour interroger cet océan car il se trouve sous des kilomètres de glace”, a déclaré MacKenzie.

Ah oui, la glace.

Les scientifiques savent qu’Encelade possède un océan souterrain de 30 kilomètres de profondeur depuis 2014, lorsque les données du vaisseau spatial Cassini de la NASA ont révélé que la minuscule lune possède des geysers de style Yellowstone qui éclatent à travers des fissures dans la glace. “Il y a ces longues fissures de 10 kilomètres de long au pôle sud qui contiennent ces jets individuels qui crachent des matériaux de l’océan dans l’espace”, a déclaré MacKenzie.

Les scientifiques les appellent « rayures tigrées » et elles ressemblent à ceci :

Ces geysers permettent théoriquement à un vaisseau spatial d’échantillonner son océan souterrain sans avoir à traverser sa croûte de glace.

“Les incroyables images d’Encelade de Cassini aidé à décoller les couches de ce qui se passe », a déclaré MacKenzie. “Nous sommes maintenant en mesure de prouver qu’Encelade est un environnement potentiellement habitable.”

Cet océan est probablement chauffé par le noyau de la lune ; théories de repère sur les évents hydrothermaux – comme ceux trouvés sur Terre – qui pourraient soutenir la vie.

Une étude récente suggère que l’océan souterrain d’Encelade semble brasser de courants comme ceux des océans de la Terre. Un autre qu’il accueille des tremblements de glace. Il existe également des preuves intrigantes d’interactions eau-roche se produisant à la base de l’océan.

“Si je devais mettre mon argent sur quelque chose dans le système solaire qui serait un slam dunk pour obtenir les informations dont nous avons besoin et dire que la vie existe, ce serait Encelade”, a déclaré le Dr. Jackie Faherty, scientifique principale et responsable principale de l’éducation conjointement au Département d’astrophysique et au Département de l’éducation du Musée américain d’histoire naturelle. “Vous n’avez pas besoin de creuser un trou – ces geysers qui explosent tirent ce matériau pour qu’un vaisseau spatial sorte sa langue pour prendre un coup de langue … Encelade est l’objet le plus excitant du système solaire.”

Cependant, Orbilander voudrais atterrir sur Encelade. “Orbilander va aller échantillonner ces panaches – en fait des particules de glace dans l’espace qui sont sorties de ces fissures – environ deux fois par jour pendant 200 jours, puis il atterrira”, a déclaré MacKenzie. “C’est parce que les plus grosses particules ne vont pas monter en hauteur – elles n’ont pas assez d’énergie cinétique – alors elles retombent sur la surface.”

En fait, atterrir sur Encelade sera plus facile que sur, disons, Mars, car en tant que corps beaucoup plus petit, il y a beaucoup moins de gravité – environ un centième de celle de la Terre.

Le principal problème avec le concept de mission Orbilander est qu’Encelade est si minuscule. Elle ne mesure que 311 miles/500 kilomètres de diamètre, soit environ un septième de la taille de notre Lune, donc sortir physiquement de l’orbite de Saturne et se mettre en orbite autour d’Encelade ne sera pas facile. “Une façon est de transporter beaucoup de carburant, mais cela coûte cher”, a déclaré MacKenzie. En dollars, oui, mais aussi en termes de masse – plus le vaisseau spatial est gros, plus il se déplacera lentement. “Une autre consiste à tirer parti des aides à la gravité et à faire un” tour de la lune “dans le système de Saturne”, a déclaré MacKenzie.

Aucune mission sur Encelade n’aura lieu demain, quoi que le Decadal Survey recommande à la NASA de faire. Le concept Orbilander propose un lancement en 2038 et une arrivée en 2050 pour entamer une orbite de 200 jours. Une fois que des échantillons des panaches ont été prélevés pour la “détection de la vie”, un lieu d’atterrissage approprié peut être trouvé.

Est-ce que 2050 est trop loin pour que quiconque s’enthousiasme pour Encelade ? Peut-être, mais il y a de bonnes raisons d’attendre jusque-là. “C’est à ce moment-là que le pôle sud d’Encelade entrera dans l’été austral, ce qui signifie qu’une plus grande partie de celui-ci sera illuminée au fur et à mesure de la mission”, a déclaré MacKenzie.

Bien que ce soit Cassini qui ait dévoilé son océan souterrain, les images Voyager de la NASA dans les années 1980 ont révélé qu’Encelade était à la fois très brillante et dépourvue de cratères ; des indices qu’il était recouvert de glace hautement réfléchissante et que sa surface ne cesse de se renouveler. En bref, Encelade est géologiquement actif – il fait chaud et il fait humide … c’est là que la vie telle que nous la connaissons peut exister.

Encelade sera toujours un monde d’intérêt dans la recherche de la vie au-delà de la Terre. Ce n’est plus qu’une question de temps avant que la NASA ne le visite.

Je vous souhaite des skis clairs et de grands yeux.

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