Le premier astronaute israélien monte à bord de la Station spatiale internationale

Dans une paire de premières, Eytan Stibbe, 64 ans, est devenu le premier Israélien à entrer dans la Station spatiale internationale pour la toute première mission entièrement privée dans l’espace. L’aventure lui coûterait 55 millions de dollars.

Stibbe, un ancien pilote de chasse et trois autres personnes ont décollé sur une fusée Spaces Falcon 9 du Kennedy Space Center de la NASA en Floride à 11 h 17 HNE le 8 avril.

Environ 21 heures plus tard, la fusée transportant les quatre aventuriers de la mission Axiom 1 s’est amarrée à la Station spatiale internationale. Stibbe a ouvert la voie à bord en tant qu’ancien pilote de chasse, suivi de l’entrepreneur canadien Mark Pathy, de l’homme d’affaires américain Larry Connor et de l’astronaute hispano-américain à la retraite de la NASA Mike López-Alegría, qui sert de chaperon. López-Alegría est le seul des quatre à ne pas avoir investi de fonds personnels dans la mission, car il travaille pour Axiom, la société basée à Houston qui a coordonné le vol.

« Quel lancement historique ! Merci aux équipes dévouées de la NASA qui ont travaillé sans relâche pour faire de cette mission une réalité », a déclaré l’administrateur de la NASA, Bill Nelson, après le lancement. “Le partenariat de la NASA avec l’industrie par le biais des programmes commerciaux de fret et d’équipage a conduit notre pays à cette nouvelle ère des vols spatiaux habités – une ère au potentiel illimité.”

Dans cette photo fournie par la National Aeronautics and Space Administration, l’administrateur de la NASA Bill Nelson regarde le lancement d’une fusée SpaceX Falcon 9 transportant le vaisseau spatial Crew Dragon de la société sur Axiom Mission 1 (Ax-1) avec le commandant Michael López-Alegría d’Espagne et les États-Unis, le pilote Larry Connor des États-Unis et les spécialistes de mission Eytan Stibbe d’Israël et Mark Pathy du Canada à bord, le vendredi 8 avril 2022, depuis le site de presse du Kennedy Space Center de la NASA en Floride. La mission Ax-1 est la première mission privée d’astronaute vers la Station spatiale internationale. López-Alegría, Connor, Pathy, Stibbe ont été lancés à 11h17 depuis le complexe de lancement 39A pour commencer leur mission de 10 jours. (Photo de Joel Kowsky/NASA via Getty Images)

Axiom a été fondée en 2016 par Michael Suffredini, responsable du programme de la Station spatiale internationale de 2005 à 2015, et Kam Ghaffarian, dont la carrière commerciale a longtemps été liée au travail avec l’agence spatiale américaine.

“Ax-1 est la première de plusieurs propositions de missions Axiom Space vers la Station spatiale internationale”, a déclaré la société sur son site Web le 9 avril, tout en mentionnant qu’il y a maintenant 11 personnes qui vivent et travaillent à la Station spatiale internationale.

“L’équipage d’Ax-1 vivra et travaillera à bord du laboratoire en orbite pendant huit jours, menant plus de 25 expériences de recherche dans un large éventail de domaines biologiques et technologiques pour informer les futurs vols spatiaux humains et améliorer la vie sur Terre”, ajoute le communiqué.

Les photographes ont installé des caméras à distance alors qu’un vaisseau spatial SpaceX Dragon se trouve au sommet d’une fusée Falcon 9 sur la rampe de lancement 39A avant le lancement prévu d’Axiom-1 le 7 avril 2022 à Cap Canaveral, en Floride. Axiom Space gère le premier équipage entièrement privé lors d’une mission de 10 jours vers la Station spatiale internationale. Commandé par l’ancien astronaute de la NASA Michael Lopez-Alegria, les passagers comprendront le pilote de mission Larry Connor et les spécialistes de mission Mark Pathy du Canada et Eytan Stibbe d’Israël. (Photo de Red Huber/Getty Images)

Stibbe aurait été proche du premier astronaute israélien, Ilan Ramon, qui a été tué dans l’explosion de la navette spatiale Columbia avec six autres en février 2003.

Le voyage de Stibbe et les expériences qu’il mènera font partie de ce qu’Israël appelle la mission Rakia (en hébreu pour « ciel »).

“Seules 241 personnes de 19 pays ont passé du temps dans [the International Space Station] dans les dernières décennies. Il est destiné à servir de laboratoire géant en orbite, permettant une étude approfondie de divers phénomènes dans des conditions de microgravité », selon le site Web de Rakia.

Rakia est un projet de la Fondation Ramon, une organisation non gouvernementale israélienne nommée en l’honneur du regretté astronaute et de sa famille qui se concentre « sur l’excellence académique, le leadership social et le courage révolutionnaire », et l’Agence spatiale israélienne. L’objectif déclaré de la mission est “d’inspirer la jeune génération tout en faisant progresser et en développant l’industrie spatiale israélienne”.

Le président israélien Isaac Herzog et son épouse, Michal Herzog, se sont entretenus dimanche soir par liaison vidéo avec Stibbe alors qu’il était à bord de la Station spatiale internationale.

“En ces temps difficiles sur le terrain, ce projet, le lancement passionnant et l’expérience que toute la maison d’Israël regarde est un point de lumière dans le ciel. Ce sont des moments qui nous remplissent d’inspiration et d’excitation », a déclaré Herzog.

Le voyage de Stibbe dans l’espace marque également la première fois que la jeunesse israélienne aura accès à ce qui se passe sur la Station spatiale internationale en hébreu.

Réalisé en collaboration avec ISRAËL21c

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