Les agences de la faune s’efforcent de restaurer les zones humides pour les populations d’oiseaux de rivage en déclin du Grand Bassin – The Nevada Independent

Par une chaude matinée de septembre, Mike Goddard a pointé sa lunette vers un étang marécageux dans le Stillwater National Wildlife Refuge. Ce que Goddard espérait repérer : Les nombreux oiseaux migrateurs qui se nourrissent sur les rives peu profondes des zones humides, autrefois abondantes dans cette zone à l’extérieur de Fallon.

“Ceux qui sont petits et robustes avec de longs becs droits sont des dowitchers à long bec”, observe-t-il en regardant dans la longue-vue montée. “Les grosses blanches sont des avocettes américaines. Ensuite, il y a quelques petits bécasseaux là-bas à l’ouest… Nous allons monter et faire un décompte ici très rapidement.”

Ces espèces, connues sous le nom d’oiseaux de rivage, relient le patchwork de zones humides de l’ouest du Nevada au reste du globe. Les oiseaux de rivage parcourent des milliers de kilomètres chaque année, migrant de l’Arctique vers des climats plus tropicaux. Tout au long de leur voyage à travers le monde, les zones humides et les lacs salins du Grand Bassin, de Fallon à Salt Lake City, constituent un habitat important pour la recherche de nourriture, le repos et la nidification.

Pourtant, ces terres ont été confrontées à de nombreuses menaces au cours des dernières décennies, à la fois au Nevada et sur une grande partie de la voie de migration du Pacifique, une voie majeure pour les oiseaux migrateurs. La sécheresse et les détournements d’eau signifient que moins d’eau remplit bon nombre de ces zones humides arides. Le réchauffement des températures n’a fait qu’ajouter à la pression sur les oiseaux de rivage, contribuant au déclin des populations du Grand Bassin.

Mike Goddard, un gestionnaire à la retraite du Stillwater National Wildlife Refuge, installe une lunette d’observation lors d’un dénombrement des oiseaux de rivage au refuge de Fallon le 29 septembre. 7, 2022. Depuis sa retraite, Goddard a formé des bénévoles pour enquêter sur les populations d’oiseaux et a plaidé pour la protection de l’habitat des zones humides. (David Calvert/The Nevada Independent)

C’est l’une des raisons pour lesquelles le comptage des oiseaux de rivage est si important, a déclaré Goddard, qui a travaillé comme gestionnaire du refuge faunique pendant plus d’une décennie avant de prendre sa retraite en 2012. Le dénombrement des populations, au fil du temps, peut aider à suivre la santé des espèces. Depuis sa retraite, Goddard a formé des bénévoles, tout en plaidant pour la protection des zones humides en tant que membre du conseil d’administration de la Lahontan Audubon Society.

Au cours des dernières années, les agences fédérales et étatiques de la faune ont travaillé pour améliorer l’habitat des espèces d’oiseaux de rivage, en acquérant des droits sur les terres et l’eau. L’année dernière, après une attente d’environ trois décennies, le gouvernement fédéral a transféré 23 000 acres de terres à l’État. Mais les biologistes sont également confrontés à des approvisionnements en eau limités, à des contraintes d’infrastructure et aux besoins de nombreuses espèces différentes.

Jenni Jeffers, biologiste au département de la faune du Nevada, appelle cela un grand “acte de jonglage”.

En général, a déclaré Jeffers, “la sécheresse et la disponibilité de l’eau dans le Grand Bassin – et sur l’ensemble de la voie de migration du Pacifique – sont le plus grand défi que nous ayons vu” pour les populations d’oiseaux de rivage. À travers le Grand Bassin, il existe d’autres points d’arrêt pour ces oiseaux, notamment le lac Abert dans l’Oregon, le Grand Lac Salé dans l’Utah, le lac Mono en Californie et le lac Walker à l’extérieur de Hawthorne.

Pourtant, les zones humides de la vallée sont reconnues depuis longtemps comme un élément important du paysage. Les zones humides de la vallée sont divisées en trois segments : le Stillwater National Wildlife Refuge, les Fallon Paiute Shoshone Tribal Wetlands et Carson Lake and Pasture, la zone récemment transférée à l’État. Les responsables de la faune élaborent actuellement un plan de gestion pour le lac Carson.

En 1988, la vallée a été ajoutée au réseau de réserves d’oiseaux de rivage de l’hémisphère occidental en tant que site d’importance hémisphérique. C’est également le site de certains des relevés d’oiseaux de rivage les plus anciens de la région, avec des données archivées du département de la faune du Nevada remontant à près de quatre décennies.

Mais les oiseaux de rivage n’arriveront pas et ne repartiront pas d’un seul coup. Leur timing est échelonné et étalé. En conséquence, Jeffers a déclaré que les biologistes de la faune travaillant sur la restauration des zones humides, dans le cadre d’une subvention de la National Fish and Wildlife Foundation, ont augmenté l’intensité de leurs enquêtes. Maintenant, les gestionnaires de la faune et les bénévoles mènent trois enquêtes chaque saison dans la vallée.

“Vous rencontrez différentes populations”, a déclaré Jeffers. “Donc, vous aurez Dowitcher’s roll in, et ils resteront quelques semaines, puis ils seront partis. Et puis ils reviendront à l’automne.”

Les zones humides de la vallée de Lahontan se trouvent au bout de la rivière Carson. Avant la construction de barrages, de fossés et de dérivations dans la vallée, la rivière suivait un cours sinueux, creusant des zones humides dans toute la région. Goddard a déclaré que la rivière Carson, laissée à son débit naturel, peut être “décrite comme une lance à incendie sur un sol en béton”, tournant et changeant de direction de manière spectaculaire.

Mais au début des années 1900, le Bureau of Reclamation des États-Unis a construit le projet Newlands, l’un des premiers efforts du gouvernement fédéral pour irriguer l’Ouest aride avec une infrastructure à grande échelle pour construire des réservoirs de stockage, prévenir les inondations et rediriger les rivières. Le projet a réuni deux rivières : la rivière Carson et la rivière Truckee. Le Carson a été mis en fourrière au barrage de Lahontan et le Truckee a été redirigé vers l’agriculture de Fallon par un canal au barrage de Derby.

Le projet, en combinant les débits du Carson avec l’eau du Truckee, a apporté plus d’eau à Fallon et à la vallée de Lahontan – pendant un certain temps. Pourtant, cette eau supplémentaire entraînait des coûts importants à l’autre bout du système. En détournant la rivière Truckee, le projet Newlands a contribué à assécher le lac Winnemucca, lui-même un refuge pour la faune, et a provoqué de graves déclins au lac Pyramid, le terminus de la rivière, un habitat essentiel pour les poissons et un centre spirituel pour la tribu Paiute du lac Pyramid.

Dans les années 1970, des dommages à Pyramid Lake avaient dévasté la truite fardée de Lahontan et le cui-ui, d’où provient le nom des membres de la bande de Pyramid Lake du nord de Paiute («cuiyui ticutta», ou mangeurs de cui-ui). Le gouvernement est intervenu pour ramener l’eau à Pyramid Lake. En 1990, le Congrès a adopté un règlement et un cadre pour aller de l’avant sur les rivières.

Plus aucune eau n’était redirigée vers Pyramid Lake, moins d’eau arrivait dans les zones humides de la vallée de Lahontan et dans la plus grande région de Fallon. Goddard a déclaré que “les flux des zones humides se sont considérablement asséchés”.

Pourtant, a-t-il noté, la loi de règlement de 1990 n’était pas aveugle à cette conséquence, ou n’était pas préparée. La loi a créé le cadre d’un programme d’achat de droits d’eau auprès de vendeurs consentants dans le cadre du projet Newlands – dans le but de maintenir 25 000 acres de zones humides dans la vallée de Lahontan.

Depuis lors, l’État du Nevada, la Nevada Waterfowl Association, le Bureau of Indian Affairs et le US Fish and Wildlife Service ont acquis 49 040 acres-pieds d’eau (un acre-pied est la quantité d’eau nécessaire pour remplir un acre à un profondeur d’un pied). La majorité de cette eau – 38 340 acres-pieds – est gérée par le service de la faune du Stillwater National Wildlife Refuge.

Même ainsi, la sécheresse reste un grand défi pour acheminer l’eau vers les zones humides. Au cours des années sèches, une partie de ces droits à l’eau peut être réduite car les livraisons d’eau sont coupées par le district d’irrigation.

“Lorsque nous sommes réduits comme ça, il y a moins d’habitat que nous aimerions fournir”, a déclaré Carl Lunderstadt, qui est le directeur du Stillwater National Wildlife Refuge. “Mais cela rend l’emplacement d’autant plus critique car il y a de la sécheresse dans tout l’Ouest.”

Cette partie de l’ouest du Nevada continue d’être formée et façonnée par l’eau – et à un moment donné dans le temps géologique, il y en avait beaucoup plus. Debout sur une route non pavée au refuge et à la recherche d’oiseaux de rivage avec Rose Strickland et Dennis Ghiglieri, bénévoles de la Lahontan Audubon Society, nous avons pu voir les rives de l’ancien lac Lahontan imprimées à flanc de montagne.

Aujourd’hui, a déclaré Ghiglieri, “ce sont essentiellement les plus grandes et les seules zones humides qui restent dans l’ouest du Nevada”.

Les zones humides servent non seulement d’habitat essentiel pour les oiseaux de rivage, mais aussi de lieu pour les ornithologues passionnés. L’intérêt de Strickland pour l’observation des oiseaux est venu du fait qu’elle a suivi un cours d’ornithologie de l’UNR – comme elle le décrit, “le meilleur cours universitaire que j’aie jamais suivi”. Non seulement a-t-elle appris à connaître les oiseaux, mais elle se souvient d’avoir fait des excursions sur le terrain et d’en avoir appris davantage sur leur habitat et l’environnement dans le Grand Bassin.

“Les zones humides sont toujours un excellent endroit pour chercher des oiseaux”, a-t-elle déclaré.

Ni pour l’identification des oiseaux, cela peut être une tâche plus difficile. Strickland, qui siège également au conseil d’administration de la Lahontan Audubon Society, a déclaré qu’elle était sortie deux fois au printemps pour des séances de formation.

“C’était la partie délicate”, a déclaré Strickland. « Si le ciel est rempli d’oiseaux, comment choisissez-vous les oiseaux de rivage qui vous intéressent ? » Mais nous avons eu une excellente formation et nous nous sentions à l’aise de le faire.”

Dennis Ghiglieri, un bénévole de la Lahontan Audubon Society, cherche des oiseaux de rivage au Stillwater National Wildlife Refuge. Un programme d’acquisition de droits d’eau du projet Newlands a aidé à améliorer l’habitat des oiseaux de rivage. (David Calvert/The Nevada Independent)

La création et l’expansion de nouveaux habitats de zones humides n’est pas un processus facile ou rapide, a ajouté Goddard, mais c’est une tâche qui pourrait s’avérer essentielle pour récupérer les espèces d’oiseaux de rivage en déclin dans le Grand Bassin. Il a fallu plus de trois décennies au gouvernement fédéral pour transférer la propriété de Carson Lake and Pasture à l’État, ce qui a été énoncé dans la loi de règlement de 1990. Mais faire travailler ensemble les deux segments des zones humides de la vallée pourrait être bénéfique. Les deux zones ont des habitats différents. Le lac Carson a plus de pâturages inondés que les étangs de boue de Stillwater.

“Ce sont en quelque sorte des systèmes complémentaires”, a-t-il noté.

Les responsables de l’État commencent le processus de rédaction d’un plan de gestion visant à améliorer l’habitat des oiseaux à Carson Lake and Pasture. Jeffers dit que l’acheminement des quelque 7 000 acres-pieds d’eau de l’État dans la région peut être un exercice d’équilibre entre le moment choisi pendant la saison d’irrigation et le fait de rester soigneusement à l’écoute de la profondeur et de la température des zones humides – trop chaud, et les oiseaux sont à risque de maladie.

Le plan de gestion tiendra compte d’un certain nombre d’autres facteurs, y compris où améliorer l’infrastructure de distribution d’eau et où permettre le pâturage du bétail, ce qui est autorisé dans la région.

Ce travail, a déclaré Jeffers, fait partie d’un effort mondial pour maintenir les oiseaux de rivage, des espèces qui nous relient à travers la Terre. Ces oiseaux migrent sur des longueurs impressionnantes, de l’Arctique et vice-versa. En chemin, les long-courriers dépendent des zones humides et des sources d’eau du Grand Bassin et d’ailleurs.

“Ils font ces énormes déplacements, et ils dépendent d’une variété d’habitats de zones humides le long du chemin, de l’Alaska au Panama”, a-t-elle déclaré. “Les zones humides de la vallée de Lahontan fournissent une reconstitution vraiment critique des réserves de graisse pour ces migrateurs à longue distance. Sans cela, les populations pourraient être considérablement réduites. Nous avons la responsabilité de leur fournir cela au fur et à mesure qu’ils migrent.”

La biologiste de la faune Jenni Jeffers descend les escaliers d’une tour d’observation à Carson Lake and Pasture. Sans zones humides, dit-elle, « les populations [of shorebirds] pourrait être fortement réduit. Nous avons la responsabilité de leur fournir cela.” (David Calvert/The Nevada Independent)

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