« Les conséquences seront désastreuses » : la crise de l’eau au Chili atteint son point de rupture | Chili

Du désert d’Atacama à la Patagonie, une méga-sécheresse de 13 ans met à rude épreuve les ressources en eau douce du Chili.

À la fin de 2021, la quatrième année la plus sèche jamais enregistrée, plus de la moitié des 19 millions d’habitants du Chili vivaient dans une souffrance de “grave pénurie d’eau”, et en avril, un plan de rationnement de l’eau a été annoncé pour la capitale, Santiago.

Dans des centaines de communautés rurales du centre et du nord du pays, les Chiliens sont obligés de compter sur des camions-citernes d’urgence pour livrer de l’eau potable.

“L’eau est devenue un problème de sécurité nationale – c’est si grave”, a déclaré Pablo García-Chevesich, un hydrologue chilien travaillant à l’Université de l’Arizona. « C’est le plus gros problème auquel le pays est confronté sur le plan économique, social et environnemental. Si nous ne résolvons pas cela, alors l’eau sera la cause du prochain soulèvement.

La crise de l’eau au Chili était à l’ordre du jour lorsqu’en 2019, des millions de manifestants sont descendus dans la rue pour exiger que le pays confronte ses inégalités enracinées.

Parmi leurs revendications – qui allaient de l’amélioration des retraites à la réforme des soins de santé – le slogan « ce n’est pas la sécheresse, c’est du vol » était un refrain commun.

Beaucoup ont appelé à une réécriture du code chilien de l’eau de 1981, une relique de la dictature du général Augusto Pinochet (1973-1990) qui consacre l’un des systèmes d’eau les plus privatisés au monde, permettant aux gens d’acheter et de vendre des allocations d’eau comme des stocks.

Le Chili est également le seul pays au monde qui stipule spécifiquement dans sa constitution que les droits à l’eau sont traités comme une propriété privée.

Avant son élection l’année dernière, Gabriel Boric, le nouveau président progressiste du Chili, avait promis un avenir vert pour le pays, mettant l’accent sur la protection et la restauration des cycles hydrologiques.

Un bateau abandonné au lac asséché Aculeo à Paine, à environ 70 km au sud-ouest de Santiago, au Chili, en 2019. Photographie : Martin Bernetti/AFP/Getty Images

Boric, 36 ans, a signalé son intention en nommant une climatologue renommée, Maisa Rojas, comme ministre de l’environnement – ​​mais il n’a pas besoin de chercher bien loin pour un rappel choquant de la tâche qui l’attend.

À seulement 50 km au sud de Santiago, le lac Aculeo, autrefois haut lieu du tourisme, a été rayé de la carte en moins d’une décennie et a complètement disparu en 2018.

Un article récent, dont García-Chevesich était co-auteur, a révélé que la vente des droits d’eau, la croissance de la population locale et le changement climatique se sont combinés pour assécher complètement le lac.

“Je trouve vraiment difficile de dire ‘l’ancien lac'”, a déclaré Jenny Caru, 40 ans, une militante locale de l’eau, alors qu’elle choisissait un chemin à travers la terre craquelée jusqu’au centre du lit du lac.

À son apogée dans les années 1990, le lac d’Aculeo – qui signifie “où les eaux se rencontrent” dans la langue indigène Mapudungun – avait un bar flottant au service des vacanciers et des bateaux traversaient le lagon tout l’été.

En haut, des personnes pagayant en kayak au lac Aculeo à Paine, au Chili, le 1er janvier 2013 et une vue du lagon asséché prise au même endroit le 5 mars 2019.
En haut, des personnes pagayant en kayak au lac Aculeo à Paine, au Chili, le 1er janvier 2013 et une vue du lagon asséché prise au même endroit le 5 mars 2019. Photographie : Christian Miranda/AFP/Getty Images

Maintenant, les jetées reposent inutilement à des mètres au-dessus de la boue sèche, et les cales se prolongent dans un chaume poussiéreux de tiges mortes.

Des panneaux déclarant qu’il est sécuritaire de nager entourent un lit de lac vide, et des restaurants et des campings sont assis au sec et abandonnés.

“C’est là que j’ai grandi”, a déclaré Caru, “ça me fait mal que le lac n’existe plus, que les arbres se dessèchent et que les oiseaux soient partis.”

En 2010, les droits sur l’eau alimentant le lac ont été légalement acquis par de grandes plantations agricoles et des domaines privés, qui ont siphonné les principaux affluents. Les vallées autour du bassin sont passées des cultures annuelles aux résidences d’été et aux plantations d’arbres fruitiers à forte consommation d’eau.

Alors que la région est passée de l’agriculture au tourisme, puis a connu un déclin abrupt, les habitants ont été contraints de trouver du travail dans les communautés de vacances fermées – ou de déménager à Santiago.

“J’approvisionnais tous les marchés et les communautés de la région”, a déclaré Alfonso Ortíz, 73 ans, un agriculteur qui employait autrefois plusieurs ouvriers pour cultiver des pastèques, des citrouilles, du maïs et des oranges en utilisant l’eau de la lagune.

« L’agriculture ici est morte. Il ne reste plus rien », a-t-il déclaré.

L’économie du Chili, la plus importante d’Amérique du Sud en termes de PIB par habitant, repose sur des industries extractives à forte consommation d’eau, principalement l’exploitation minière, la foresterie et l’agriculture.

Mais sa croissance a un prix.

Soutenus par le système de droits privés, environ 59 % des ressources en eau du pays sont consacrées à la foresterie, bien qu’elle ne représente que 3 % du PIB du Chili.

Un autre 37% est destiné au secteur agricole, ce qui signifie que seulement 2% de l’eau du Chili est réservée à la consommation humaine.

Sur cette photo aérienne, une jetée se trouve sur le lit du lac asséché de la lagune d'Aculeo à Paine, au Chili, en décembre 2021.
Sur cette photo aérienne, une jetée se trouve sur le lit du lac asséché de la lagune d’Aculeo à Paine, au Chili, en décembre 2021. Photographie : Matias Delacroix/AP

“S’ils détournaient votre rivière pour cultiver des fruits et des avocats à vendre aux étrangers – et maintenant ils vous apportent de l’eau dans des camions-citernes – comment vous sentiriez-vous?” demanda García-Chevesich. “C’est humiliant et indigne.”

Dans le centre et le sud du Chili, les bassins versants risquent de subir le même sort que le lac Aculeo.

“Il y a un problème fondamental ici : le but final de notre eau est de faire de l’argent, pas le bien-être des gens”, a déclaré Caru, qui garde l’espoir que le lac reviendra un jour.

Mais si le besoin de changement est urgent, l’espoir pourrait pointer à l’horizon.

En avril, le président Boric a signé une réforme du code de l’eau de 1981 qui languissait au congrès depuis 11 ans. Il déclare l’eau bien public à usage humain et reconnaît le changement climatique comme une menace pour la disponibilité de l’eau au Chili.

Ailleurs, un nouveau projet de constitution a été rédigé – le résultat des manifestations de masse de 2019. Il va encore plus loin en révisant la relation du Chili avec ses ressources, déclarant que l’eau doit être protégée dans tous ses états et phases, ainsi qu’en la déclarant essentielle à la vie et à la nature.

“Chaque jour au Chili, le droit humain à l’eau est violé”, a déclaré Carolina Vilches, qui a été élue à la convention constitutionnelle du pays en mars 2021. “C’est pourquoi ce que nous avons mis dans la constitution est si fondamental – nous devons changer la façon dont nous regardons notre eau.

Le projet sera soumis à un plébiscite le 4 septembre.

“Nous devons freiner et assumer la responsabilité de toutes les erreurs qui ont déjà été commises”, a déclaré García-Chevesich. “Sinon, les conséquences seront désastreuses.”

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