Les forêts du monde font plus que simplement stocker du carbone, selon de nouvelles recherches | Crise climatique

Selon de nouvelles recherches, les forêts du monde jouent un rôle beaucoup plus important et plus complexe dans la lutte contre la crise climatique qu’on ne le pensait auparavant, en raison de leurs effets physiques sur les températures mondiales et locales.

Le rôle des forêts en tant qu’éponges carbonées est bien établi. Mais de nouvelles données complètes suggèrent que les forêts offrent des avantages climatiques bien au-delà du simple stockage du carbone, en aidant à garder l’air frais de près et de loin et en raison de la façon dont elles transforment physiquement l’énergie et l’eau.

L’étude, qui est la première à identifier les avantages non liés au dioxyde de carbone de différentes forêts, a révélé que la bande de forêts tropicales humides couvrant l’Amérique latine, l’Afrique centrale et l’Asie du Sud-Est génère le plus d’avantages locaux et mondiaux.

Des chercheurs des États-Unis et de Colombie ont découvert que dans l’ensemble, les forêts maintiennent la planète plus fraîche d’au moins un demi-degré Celsius lorsque les effets biophysiques – des composés chimiques à la turbulence et à la réflexion de la lumière – sont combinés au dioxyde de carbone.

Sous les tropiques – du Brésil et du Guatemala au Tchad, au Cameroun et en Indonésie – l’effet de refroidissement est supérieur à un degré. En bref, si toutes les forêts offrent de multiples avantages, certaines sont plus importantes que d’autres pour maintenir la stabilité climatique.

“Malgré les preuves de plus en plus nombreuses que les forêts offrent une myriade d’avantages climatiques, les arbres sont toujours considérés comme des bâtons de carbone par de nombreux décideurs dans le domaine du changement climatique”, a déclaré Louis Verchot, chercheur principal au Centre international d’agriculture tropicale (CIAT) et co- auteur de l’étude The Unseen Effects of Deforestation: Biophysical Effects on Climate. “Les forêts sont essentielles à l’atténuation, mais aussi à l’adaptation.”

La déforestation a des effets dévastateurs sur la biodiversité, la sécurité alimentaire et le réchauffement climatique. Un récent rapport du Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat (GIEC) met en garde contre la mort catastrophique face à la hausse des températures.

Les résultats, publiés dans la revue Frontiers in Forests and Global Change, suggèrent que les forêts sont importantes pour l’atténuation et l’adaptation, en refroidissant l’air et en nous protégeant des sécheresses, de la chaleur extrême et des inondations causées par la dégradation du climat.

Le refroidissement des forêts est dû à une série d’effets biophysiques tels que l’aspect physique du bois, des feuilles et de la densité des arbres, par opposition à des facteurs biochimiques tels que le carbone.

Les chercheurs ont découvert que les forêts émettent des produits chimiques appelés composés organiques volatils biogéniques (COVB) qui créent des aérosols qui reflètent l’énergie entrante et forment des nuages ​​- les deux ont des effets de refroidissement. Bien qu’ils conduisent également à une accumulation de deux gaz à effet de serre – l’ozone et le méthane – dans l’ensemble, le refroidissement l’emporte sur le réchauffement.

Des racines profondes, une utilisation efficace de l’eau et la soi-disant rugosité de la canopée permettent également aux forêts d’atténuer l’impact de la chaleur extrême.

Ces qualités physiques permettent aux arbres d’évacuer la chaleur et l’humidité de la surface de la Terre où nous vivons, ce qui refroidit directement la zone locale et influence la formation des nuages ​​et les précipitations – qui ont des ramifications très éloignées.

Dans les tropiques, où les taux de stockage et de séquestration du carbone forestier sont les plus élevés, les effets biophysiques des forêts amplifient les avantages du carbone. En d’autres termes, la déforestation tropicale augmente immédiatement la chaleur extrême localement et diminue les précipitations régionales et locales.

“Les facteurs biophysiques ne refroidissent pas la planète, mais ils changent la façon dont nous ressentons la chaleur, et cela compte”, a déclaré Deborah Lawrence, professeur à l’Université de Virginie et auteur principal. “Le cœur des tropiques est au cœur de la planète et ces forêts sont essentielles à notre survie.”

Une meilleure protection, une expansion et une meilleure gestion des forêts du monde sont considérées par de nombreux experts comme parmi les solutions fondées sur la nature les plus prometteuses.

Michael Coe, directeur du programme sur les tropiques au Woodwell Climate Research Center et co-auteur de l’étude, a déclaré : « Sans le couvert forestier que nous avons actuellement, la planète serait plus chaude et les conditions météorologiques plus extrêmes. Les forêts nous offrent une défense contre les pires scénarios de réchauffement climatique. »

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