SpaceX visait à envoyer le premier équipage privé à la Station spatiale internationale pour Axiom Space

Demain matin, SpaceX est sur le point de lancer un autre équipage de quatre personnes vers la Station spatiale internationale depuis la Floride – mais contrairement à la plupart des vols passagers de la société, cette nouvelle série de dépliants n’inclura aucun astronaute actuel de la NASA. Les quatre membres de l’équipage sont des civils, volant avec une société aérospatiale commerciale appelée Axiom Space. Leur vol marquera la première visite d’un équipage entièrement privé dans l’ISS.

Il s’agit d’un nouveau type de mission de vol spatial habité et qui a un prix élevé pour ses participants. Trois des quatre dépliants ont chacun payé 55 millions de dollars pour leurs sièges sur la capsule de l’équipage de SpaceX, appelée Crew Dragon. Le trio d’astronautes novices comprend l’investisseur canadien Mark Pathy, l’investisseur immobilier américain Larry Connor et l’ancien pilote de l’armée de l’air israélienne Eytan Stibbe. Le commandant du voyage est un vétéran des vols spatiaux : Michael López-Alegría, un ancien astronaute de la NASA qui a effectué quatre missions dans l’espace et est maintenant vice-président d’Axiom.

Leur mission, appelée Ax-1, est la dernière d’une tendance émergente de vols d’astronautes entièrement privés vers l’orbite. Pendant la majeure partie de l’histoire des vols spatiaux, les missions de vols spatiaux habités ont été presque exclusivement menées par des programmes spatiaux gérés par le gouvernement. Cela change à mesure que l’industrie spatiale commerciale a fait un bond en avant au cours des dernières décennies. En tête de peloton se trouve SpaceX, qui a prouvé qu’il pouvait envoyer en toute sécurité des personnes vers et depuis l’orbite terrestre basse sur son Crew Dragon. Alors que SpaceX lance principalement des astronautes de la NASA, la société a commencé à se muscler ces derniers temps et a commencé à effectuer des vols d’équipage civils sans la contribution de la NASA.

Les vols civils comme ceux-ci ne feront que devenir plus courants. Axiom – qui s’efforce de créer une flotte de stations spatiales commerciales – a organisé trois missions d’équipage privées supplémentaires vers l’ISS, tout comme Ax-1, pour se préparer à la création de sa première station. L’objectif de l’entreprise est de “rendre l’espace plus accessible à tous”.

“Cela représente vraiment la première étape où un groupe d’individus qui veulent faire quelque chose de significatif en orbite terrestre basse – qui ne sont pas membres d’un gouvernement – peuvent saisir cette opportunité”, a déclaré Mike Suffredini, PDG d’Axiom et ancien programme. responsable de l’ISS à la NASA, a déclaré lors d’une conférence de presse. Cependant, jusqu’à ce que les coûts diminuent, ces personnes auront besoin d’un gros portefeuille.

Un nouveau paradigme

Axiom capitalise sur un moment crucial, alors que SpaceX passe à une nouvelle phase de fonctionnement avec le Crew Dragon. À l’origine, SpaceX a développé le Crew Dragon pour la NASA afin de transporter les astronautes de l’agence vers et depuis la Station spatiale internationale. Avec un contrat initial d’une valeur de 2,6 milliards de dollars et après plus de six ans de développement, SpaceX a lancé avec succès son premier équipage sur le Crew Dragon en mai 2020, envoyant deux astronautes de la NASA dans l’ISS.

L’objectif ultime de la NASA était de décharger le transport vers l’ISS au secteur privé, mais un objectif secondaire était que SpaceX utilise éventuellement la capsule pour mener ses propres missions en équipage. Avec les missions Axiom, c’est exactement ce que fait SpaceX : utiliser les protocoles et la technologie qu’il a développés pour la NASA pour créer une activité commerciale entièrement distincte pour les vols spatiaux habités.

Crew Dragon de SpaceX avec le logo d’Axiom orné sur le côté.
Image : Space X

Coïncidant avec le développement de Crew Dragon de SpaceX, il y a eu un grand changement de politique à la NASA. En 2019, la NASA a annoncé qu’elle allait ouvrir les installations de la Station spatiale internationale à davantage d’opportunités commerciales et encourager les astronautes privés à visiter l’ISS à bord d’engins spatiaux américains. De telles activités étaient auparavant découragées, et bien que de riches touristes spatiaux aient déjà visité la station, tous ont volé sur des véhicules russes Soyouz. Maintenant, avec ce nouveau changement, les gens qui a réservé un vol à l’ISS sur des engins spatiaux américains pourrait potentiellement utiliser les installations de la station pour des activités commerciales, telles que le tournage de films ou de publicités.

Bien sûr, l’utilisation des différents systèmes de l’ISS vous coûtera cher, tout comme si vous utilisiez les équipements de luxe d’un hôtel. Selon l’annonce de l’agence, la NASA prévoyait de facturer 11 250 dollars par jour et par personne pour utiliser le système de survie et les toilettes de la station. Fournir des provisions comme de la nourriture, des fournitures médicales et du matériel d’exercice coûterait au total 22 500 $ par jour et par personne.

Avec tous ces changements, Axiom a vu une opportunité. Actuellement, la société travaille à la construction de sa première station spatiale commerciale, appelée Axiom Station, avec des plans pour éventuellement attacher le premier module de l’avant-poste orbital à l’ISS dès 2024. Ils prévoient de tester le module sur l’ISS. avant de se séparer et de créer sa propre station de vol libre. Pour se préparer à cette grande étape, Axiom s’est tourné vers SpaceX pour mener une série de missions précurseurs vers l’ISS – essentiellement une série de répétitions générales pour le moment où Axiom envoie des gens dans sa propre station spatiale un jour.

“Cette mission précurseur est importante, car non seulement nous développons les techniques que nous allons utiliser pour communiquer avec le sol vers l’espace ici dans le contrôle de mission à Axiom, mais nous développons également toutes les procédures et processus qui font un vol spatial possible », a déclaré Peggy Whitson, ancienne astronaute de la NASA et directrice des vols spatiaux habités chez Axiom. Whitson sera le commandant de la prochaine mission d’Axiom, Ax-2.

Ax-1 en orbite

L’équipage de l’Ax-1 rejoindra un certain nombre d’autres riches dépliants privés payants leur chemin vers l’espace. Outre la poignée de touristes spatiaux qui ont déjà visité la station, les riches voyageurs de l’espace ont également commencé à acheter des billets coûteux pour des trajets sur des véhicules suborbitaux exploités par des sociétés comme Blue Origin et Virgin Galactic, leur permettant de passer quelques minutes au bord de espace.

La mission Ax-1, cependant, aura une portée beaucoup plus grande que ces missions. “Notre sentiment est avec les touristes de l’espace, ils passeront 10 ou 15 heures à s’entraîner, 5 à 10 minutes dans l’espace”, a déclaré Larry Connor, membre de l’équipage. « Et au fait, ça va. Dans notre cas, selon notre rôle, nous avons passé entre 750 et plus de 1 000 heures de formation.

Un autre lancement privé de SpaceX l’année dernière, appelé Inspiration4, a envoyé un équipage privé de quatre personnes en orbite à l’intérieur d’un Crew Dragon pendant environ trois jours – où ils ont profité de la vue par la fenêtre et mené une poignée d’expériences. Ax-1 sera à la station pendant huit jours et l’équipage a prévu toute une série d’expériences spatiales. Ensemble, les quatre dépliants mèneront un total de 25 expériences scientifiques différentes, qui prendront environ 100 heures à compléter. Celles-ci incluent des expériences de physiologie humaine pour la clinique Mayo, ainsi qu’une démonstration d’hologramme 3D bidirectionnel à l’aide d’un Microsoft HoloLens.

Les astronautes d’Ax-1 vivront et travailleront principalement dans la partie américaine de l’ISS, bien qu’ils entreront dans la partie russe de la station sur invitation des cosmonautes à bord. Malgré les tensions entre la Russie et les États-Unis, les deux pays ont continué à travailler ensemble pour maintenir les opérations quotidiennes de l’ISS. Actuellement, trois cosmonautes russes vivent sur l’ISS, trois astronautes de la NASA et un astronaute allemand de l’Agence spatiale européenne.

La Station spatiale internationale vue d’un Crew Dragon en 2021.
Image : NASA

Axiom n’a pas fourni de détails concrets sur le coût de cette mission, seulement qu’ils paieront la NASA quelque somme d’argent pour l’utilisation de l’ISS. “Nous devons indemniser la NASA pour l’utilisation de l’ISS et d’autres services, et nous l’avons fait”, a déclaré Suffredini. Il a également noté que la NASA pourrait réduire certains coûts en échange des services d’Axiom. “Il y a certaines choses que nous faisons sur ce vol qui aident la NASA, pour lesquelles nous obtenons du crédit.” Suffredini ne dirait pas non plus si Axiom réalise des bénéfices sur cette mission, simplement qu’Ax-1 est conforme à la vision originale de l’entreprise pour la mission.

Ax-1 est toujours un moment décisif pour la station spatiale, compte tenu de son financement et des personnes à bord. “Nous franchissons la première étape d’une initiative de plate-forme de nouvelle génération qui va permettre de travailler, de vivre et de rechercher dans l’espace à un public beaucoup plus large et plus international”, a déclaré le commandant López-Alegría.

Bien sûr, pour participer, ce public doit encore disposer d’environ 55 millions de dollars pour un siège. Ainsi, bien qu’Axiom puisse ouvrir de l’espace à plus de dépliants qu’auparavant, il s’agit toujours d’un bassin relativement petit parmi lequel choisir.

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