Un accord sur la sécheresse de 2,6 milliards de dollars s’enflamme en Californie

C’est une source majeure d’approvisionnement en eau de la Californie et un habitat vital pour les poissons, les oiseaux migrateurs et d’autres espèces.

Mais le bassin versant du delta de la rivière Sacramento-San Joaquin est également un écosystème fragile en déclin, la demande humaine en eau prélevant un lourd tribut sur l’environnement.

Après une troisième année de fortes contraintes sur les ressources en eau et de rapprochement du saumon et d’autres poissons menacés d’extinction, les responsables californiens ont annoncé un accord controversé de 2,6 milliards de dollars avec le gouvernement fédéral et les principaux fournisseurs d’eau qui, selon eux, renforceront l’écosystème.

Le nouveau pacte, appelé protocole d’accord, reflète la prise de conscience qu’avec le changement climatique, “le système s’effondre plus rapidement que les lois et réglementations existantes ne peuvent gérer ou guérir ce système”, a déclaré Jared Blumenfeld, secrétaire californien à la protection de l’environnement.

L’accord proposé présente des plans pour les huit prochaines années selon lesquels les agences qui approvisionnent les villes et les fermes renonceraient à l’eau ou garantiraient des approvisionnements supplémentaires pour aider à menacer les espèces, tandis que les agences étatiques, fédérales et locales financeraient des projets visant à améliorer l’habitat dans le bassin versant.

Les responsables de l’État ont qualifié l’accord de jalon important dans leurs efforts pour équilibrer les besoins écologiques du delta avec les besoins en eau des Californiens, et d’étape clé vers des “accords volontaires” plus larges qui peuvent aider à assurer des flux substantiels pour la santé de l’estuaire.

Gouv. Gavin Newsom a déclaré que le plan était un rejet historique des “anciens binaires” en faveur de nouvelles solutions, tandis que Blumenfeld a déclaré qu’il “nous éloignerait des” guerres de l’eau “d’antan”.

Ces affirmations ont cependant suscité de vives critiques.

Immédiatement après l’annonce du plan mardi, les défenseurs de l’environnement et les défenseurs de la conservation du saumon l’ont condamné comme un ensemble d’accords en coulisses négociés à l’abri des regards du public qui ne fourniraient pas assez d’eau pour les poissons ou la santé globale du bassin versant.

“Rien n’a été obtenu grâce à des négociations en coulisses avec les districts de l’eau”, a déclaré Jon Rosenfield, scientifique principal du groupe San Francisco Baykeeper. “Le dernier programme de l’État ne promet qu’une infime fraction du soulagement dont nos rivières, nos pêcheries et nos communautés du delta ont besoin, selon de nombreuses recherches – et il laisse toutes les questions difficiles sans réponse.”

Le delta de la baie de San Francisco est le plus grand estuaire de la côte ouest. Formé par la convergence des deux plus grands fleuves de Californie, le delta Sacramento-San Joaquin se trouve au cœur du système hydrographique de l’État.

Deux énormes stations de pompage gérées par le gouvernement puisent l’eau du bord sud du delta et l’envoient à travers les canaux du State Water Project et du Central Valley Project, alimentant de vastes terres agricoles et des villes au sud.

L’écosystème du delta souffre depuis des décennies et l’exportation de grandes quantités d’eau douce en est une des principales raisons. Le changement climatique a ajouté aux pressions exercées sur l’écosystème en intensifiant les sécheresses.

Les poissons ont souffert. L’éperlan du delta est maintenant au bord de l’extinction. Et le saumon quinnat en voie de disparition hivernal a eu du mal à se reproduire dans la rivière Sacramento lorsque l’eau qui coule du barrage de Shasta s’est tellement réchauffée que de nombreux œufs n’éclosent pas.

Les responsables de l’État ont déclaré que l’accord visait à atteindre les objectifs de qualité de l’eau dans le delta grâce à des débits supplémentaires pour l’environnement, des projets qui restaurent et améliorent des milliers d’acres d’habitat aquatique et un financement pour acheter de l’eau et réaliser des projets d’habitat. Ils ont déclaré que ces projets comprendraient la création de plus d’habitats de frai pour le saumon et l’éperlan, la restauration des plaines inondables et des canaux latéraux et la suppression des barrières qui entravent le poisson, entre autres.

Wade Crowfoot, secrétaire aux ressources naturelles de la Californie, a déclaré que les étapes vers le volontariat parmi les agences de l’eau « tiennent la promesse d’améliorer les conditions environnementales plus rapidement et de manière globale que les exigences réglementaires ».

Mais le plan doit encore être approuvé par le Conseil national de contrôle des ressources en eau, qui est tenu de mettre à jour son plan de qualité de l’eau pour le delta. Les vives critiques de l’annonce suggèrent également que Newsom et son administration seront confrontés à une opposition alors qu’ils continuent de faire pression pour des accords volontaires sur l’eau.

Les signataires de l’accord comprenaient plus d’une douzaine d’agences de l’eau, parmi lesquelles le Metropolitan Water District de Californie du Sud et le Westlands Water District, certains des plus grands fournisseurs d’eau du pays. Les agences de l’eau ont convenu de fournir des débits variables, selon que les conditions sont humides, supérieures à la moyenne, inférieures à la moyenne, sèches ou extrêmement sèches.

Les quantités d’eau versées annuellement par les signataires pourraient varier entre 150 000 acres-pieds et 825 000 acres-pieds. La plus grande quantité d’eau, si elle était répartie dans la ville de Los Angeles, couvrirait la zone à plus de 2 pieds de profondeur.

Le barrage de Keswick empêche le saumon de nager en amont dans la rivière Sacramento près de Redding.

(Allen J.Schaben / Los Angeles Times)

Baykeeper’s Rosenfield a souligné que ce serait bien moins que la moyenne d’environ 1,5 million à 1,6 million d’acres-pieds que le conseil des eaux de l’État avait envisagé dans un document de 2018, et bien moins que ce que le conseil avait indiqué serait nécessaire pour protéger les poissons en péril. dans le bassin versant du delta ainsi que les pêcheries commerciales et récréatives de l’État.

Rosenfield et d’autres critiques ont noté que l’accord utilise une base de référence pour l’eau établie en 2019 par l’administration Trump, une grande partie de l’eau supplémentaire mise à disposition dans le cadre de la proposition rétablirait simplement les débits qui avaient été réclamés par les avis biologiques fédéraux une décennie plus tôt.

Rosenfield a également critiqué les dispositions de l’accord qui impliquent l’achat d’eau à des fins environnementales, utilisant essentiellement l’argent des contribuables pour « subventionner » les obligations des districts d’eau.

“Nous n’avons pas besoin de payer les districts d’eau pour l’eau qui appartient aux habitants de Californie”, a déclaré Rosenfield.

Cependant, les responsables de l’État ont souligné que l’accord enverrait une quantité importante d’eau traversant le delta qui, autrement, n’aiderait pas l’écosystème. Et ils ont dit que l’approche collaborative, élaborée au cours d’années de réunions et de négociations, peut éviter des combats prolongés.

“Vous pouvez faire beaucoup plus à plus grande échelle lorsque vous essayez de le faire en collaboration, car vous évitez ce qui a tendance à représenter des décennies de litiges, lorsque les gens ne veulent pas parler volontairement de laisser de l’eau dans le rivières », a déclaré Chuck Bonham, directeur du California Department of Fish and Wildlife.

“Au lieu de nous battre pour savoir quoi faire, nous avons maintenant un engagement pour l’un des plus grands efforts de restauration de l’habitat imaginables”, a déclaré Bonham.

Il a déclaré que les efforts de restauration à grande échelle de l’habitat dans le bassin versant peuvent faire une grande différence dans la récupération des poissons et d’autres espèces en péril.

L’approche traditionnelle de l’État a été d’adopter des réglementations, puis de traiter les poursuites, et l’accord proposé vise à contourner cette approche pour réduire l’incertitude, a déclaré Jeffrey Mount, chercheur principal au Public Policy Institute of California.

“Pour la communauté des utilisateurs d’eau, cela répond à l’un de leurs grands besoins, à savoir la certitude réglementaire”, a déclaré Mount. “C’est pour qu’il n’y ait pas une bataille réglementaire annuelle et difficile.”

Mount a déclaré qu’il soutenait l’approche en général et réclamait quelque chose comme ça depuis des années comme stratégie plus efficace.

“Mais cela aurait été mieux s’ils avaient pu faire participer la communauté environnementale et les avoir dans le cadre de ces négociations”, a déclaré Mount.

Ce qui sortira finalement du plan est incertain, a-t-il dit, car certaines agences n’ont pas signé les conditions et l’accord devra faire l’objet d’un long examen.

Le plan défini dans l’accord appelle à une surveillance environnementale, et si les indicateurs clés ne sont pas atteints par l’accord volontaire d’ici la sixième année, a déclaré Blumenfeld, l’État pourrait changer de cap et plutôt travailler vers ces objectifs par le biais de la réglementation. Les régulateurs des États pourraient déterminer si les accords volontaires doivent être poursuivis, modifiés ou résiliés.

“Il y a donc un filet de sécurité”, a déclaré Blumenfeld. « Il y a beaucoup d’enjeux pour que ça marche. Mais si ce n’est pas le cas, nous devons mettre en œuvre la voie réglementaire plus traditionnelle.

Les districts des eaux qui ne sont pas d’accord avec l’approche volontaire seront tenus de se conformer aux exigences fixées par le conseil des eaux de l’État. Les agences qui ne se sont pas inscrites comprennent celles qui puisent l’eau du cours inférieur de la rivière San Joaquin et de ses affluents, parmi lesquelles le district d’irrigation de Merced, le district d’irrigation de Modesto, la Friant Water Authority et la San Francisco Public Utilities Commission.

Les responsables de l’État ont déclaré aux responsables de ces agences que leurs propositions ne répondaient pas aux besoins et que la porte leur était ouverte pour participer s’ils acceptaient suffisamment d’eau supplémentaire et de soutien pour les projets d’habitat.

Mount a déclaré que l’État adoptait peut-être une «stratégie de division pour mieux régner», mais cela ne mettra certainement pas fin aux conflits.

“Les guerres de l’eau continueront parce que nous parlons de compromis utilisés dans un jeu à somme nulle”, a déclaré Mount.

Les agences de l’eau qui ont adhéré à l’accord se sont engagées à restaurer ou à créer 20 000 acres d’habitat de plaine inondable et près de 3 300 acres d’habitat supplémentaire où les poissons peuvent frayer.

Une ventilation des coûts de mise en œuvre dans le cadre de l’accord énumère 858 millions de dollars pour la restauration et la construction d’habitats dans le bassin versant, ainsi que des montants supplémentaires pour la surveillance scientifique, les achats d’eau et les paiements pour certains producteurs pour cultiver des terres sèches et en jachère.

Les gestionnaires des districts des eaux qui ont signé l’accord cette semaine se sont engagés à soumettre les conditions à leurs conseils pour approbation.

Adel Hagekhalil, directeur général du Metropolitan Water District, a déclaré que l’accord représente une première étape importante dans un effort conjoint visant à développer une approche à l’échelle du bassin versant pour relever les défis dans le delta.

“Nous devons travailler en collaboration avec tous nos partenaires étatiques, fédéraux, environnementaux et des agences de l’eau pour nous assurer que nous avons un plan d’action complet qui améliore la fiabilité de l’eau et donne de vrais résultats pour l’environnement”, a déclaré Hagekhalil dans un communiqué.

L’administration Newsom fait pression pour le volontariat tandis que les accords poursuivent également un plan controversé de réacheminement du système d’approvisionnement en eau de l’État en construisant un immense tunnel d’eau sous le delta.

Les défenseurs de l’environnement ont déclaré qu’ils étaient préoccupés par les 2,6 milliards de dollars estimés qui seraient dépensés pour la mise en œuvre, les fonds provenant des fournisseurs d’eau et des gouvernements des États et fédéral. Ils ont également déclaré qu’il n’y avait pas de mécanisme d’application si le financement attendu n’était pas obtenu, et que le document décrivant l’accord comptait les approvisionnements en eau qui n’avaient pas encore été sécurisés.

“Bien sûr, nous soutenons la restauration des plaines inondables”, a déclaré Regina Chichizola, directrice exécutive du groupe Save California Salmon. Mais elle a déclaré que la recherche a montré que la santé de l’écosystème du delta exige beaucoup plus d’eau que cet accord n’en fournirait.

“Pour moi, cela ne semble pas être lié à la sécheresse ou au changement climatique ou aux besoins réels de [the] delta sont. Je suis donc déçu », a déclaré Chichizola.

Elle a dit qu’il est également préoccupant qu’au lieu d’avoir un processus ouvert et démocratique guidé par la science, “ce ne sont que les utilisateurs d’eau les plus élitistes” qui étaient dans la salle pour négocier.

John McManus, président de la Golden State Salmon Assn., a déclaré que personne de l’industrie de la pêche au saumon n’avait été invité à participer aux pourparlers.

“Je pense que beaucoup en Californie se demanderont pourquoi les contribuables doivent payer pour obtenir des protections environnementales de base pour nos poissons et notre faune”, a déclaré McManus. « N’avons-nous pas déjà des règlements qui devraient assurer la protection de nos poissons et de notre faune?

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