Un scientifique de la NASA a un plan ambitieux pour terraformer Vénus avec des villes en nuage pour que les humains puissent y vivre

Avec son changement climatique incontrôlable et son atmosphère agitée et toxique, Vénus serait un endroit assez désagréable à habiter pour les humains dans son état actuel. Son atmosphère est dense avec du dioxyde de carbone et de l’azote toxiques, et hurle avec des vents de 200 mph. Sa surface est un four avec une température moyenne de 864 degrés Fahrenheit.

Mais la deuxième planète à partir du soleil, surnommée «l’étoile du soir» en raison de son apparence brillante dans le ciel de la Terre, a à peu près la même taille que la Terre et a peut-être eu autrefois un climat semblable à celui de notre propre planète. C’est un monde qui vaut la peine d’être exploré et peut-être même d’y vivre, si seulement nous pouvions y respirer.

N’ayez crainte, la NASA a un plan. Eh bien, un lâche esquisser ou un régime.

L’idée, proposée par Alex Howe, un astrophysicien au Goddard Space Flight Center de la NASA dans le Maryland, est de construire de vastes structures poreuses – des radeaux, essentiellement – qui, parce qu’elles sont moins denses que l’air en dessous, flotteraient au-dessus du plus couches toxiques de l’atmosphère de Vénus. Une préimpression de l’étude de Howe (qui n’a pas encore été évaluée par des pairs) est apparue en ligne le 15 mars.

Le projet de Howe est ambitieux et coûteux jusqu’à l’absurde. Même s’il était approuvé et financé, cela pourrait prendre 200 ans du début à la fin. Mais techniquement parlant, c’est “tout à fait une possibilité”, Janusz Petkowski, un astrobiologiste et expert de Vénus au MIT, a déclaré au Daily Beast.

Les radeaux connectés, constitués de sections creuses liées de la taille d’îlots de ville et formant ensemble une surface flexible, devraient couvrir toute la planète. Des machines puissantes pourraient commencer à transformer l’air au-dessus en un mélange respirable par les gens. Changer l’air plus chaud, plus nocif et plus venteux au dessous de les radeaux seraient un projet à plus long terme.

Une fois que la couche d’air supérieure est respirable, les gens peuvent vivre et travailler au-dessus des radeaux. À partir de là, les scientifiques et les ingénieurs pourraient étudier de près Vénus et son atmosphère chaude de dioxyde de carbone et d’azote, sondant peut-être son passé afin d’expliquer pourquoi une planète qui ressemblait autrefois beaucoup à la Terre est devenue un paysage infernal toxique.

Mais la principale justification de la construction de ces “villes nuageuses” sur Vénus n’est pas pour la science à court terme. Si c’était le cas, “des sondes à distance et robotiques auraient beaucoup plus de sens”, a déclaré Dirk Schulze-Makuch, astrobiologiste à l’Université technique de Berlin, au Daily Beast.

Non, la raison principale est émotif† “L’intérêt réside principalement dans l’esprit d’exploration”, a déclaré Howe au Daily Beast. La lune et Mars sont des candidats plus susceptibles d’accueillir les premières colonies permanentes hors du monde de l’humanité. Mais en tant que nouvelle maison pour notre espèce, Vénus a un certain attrait. Howe a souligné la “gravité de surface proche de la Terre, une atmosphère suffisamment épaisse pour fournir une protection robuste contre les rayons cosmiques et les rayons UV par rapport à Mars et un temps de trajet plus court depuis la Terre”.

Une image nouvellement traitée de Vénus qui combine des données plus anciennes avec un logiciel de traitement d’image moderne.

Nasa

Les villes cloud de Howe pourraient commencer par des sondes robotiques transportant des machines à énergie solaire vers Vénus. Les machines hautement autonomes aspireraient du dioxyde de carbone et recracheraient de l’oxygène et du carbone. Nous stockerions l’oxygène pour une utilisation future tout en utilisant le carbone pour construire des carreaux creux de 300 pieds de large avec suffisamment d’espace vide à l’intérieur pour les rendre très légers. En effet, assez léger pour flotter.

La grande chose à propos de l’extraction du carbone de l’atmosphère irrespirable de Vénus est que l’extraction de tout ce carbone commence à modifier la composition chimique de l’air. Il finit par devenir un mélange d’oxygène et d’azote que les gens peuvent respirer, en commençant par la couche supérieure plus légère.

Reliez ces tuiles de carbone ensemble et nous pourrions couvrir la planète entière à une altitude d’environ 30 milles, suffisamment élevée pour surmonter les pires vents et chaleurs brutaux de la planète.

Voici le problème : Howe a calculé qu’il faudrait 72 000 milliards de tuiles pour achever la fondation planétaire tentaculaire et flottante. Et nous devions continuer à fabriquer de nouvelles tuiles afin de remplacer celles qui se cassent, probablement à cause du cisaillement du vent, tout en colmatant les trous résultant d’impacts occasionnels d’astéroïdes.

La lune et Mars sont des candidats plus susceptibles d’accueillir les premières colonies permanentes hors du monde de l’humanité. Mais en tant que nouvelle maison pour notre espèce, Vénus a un certain attrait.

Et bien sûr, le projet ne s’arrêterait pas là. Une fois que nous avons nos dalles de fondation, nous commençons à ajouter des couches jusqu’à ce que nous ayons construit une surface continue de plusieurs milliers de pieds d’épaisseur et qui reste creuse. Nous pouvons stocker tout cet oxygène supplémentaire, le sous-produit de notre extraction de carbone, à l’intérieur du sol creux, au moins jusqu’à ce qu’il devienne un risque d’incendie.

Les premiers colons pourraient émigrer de la Terre vers Vénus avant que la surface plus épaisse ne soit complète. Ils vivraient dans des dômes fermés, où ils pourraient aider à superviser la construction en cours.

Mais imaginons que nous ayons dépensé des billions de dollars et, après environ un siècle, construit des radeaux à 30 milles au-dessus de la surface vénusienne. Nous ne sommes même pas encore prêts à envoyer le reste des nouveaux colons sur Vénus, car ils n’auraient rien à boire. “L’eau est très rare sur Vénus”, a expliqué Petkowski.

C’est le principal produit que nous devrions importer de l’extérieur du monde. Le maintien des villes, des fermes et des biomes naturels sur Vénus pourrait nécessiter un volume d’eau égal à un cube avec des côtés de 40 miles de long. C’est beaucoup d’eau. Comme dans, plus d’un quadrillion de gallons.

Howe a proposé que, pour commencer, nous enlevions la glace de Cérès, une planète naine froide dans la ceinture d’astéroïdes entre les orbites de Mars et de Jupiter. Nous construirions un énorme ascenseur à la surface de Cérès et soulèverions lentement la glace volumineuse et lourde dans l’espace, où des fusées, très probablement construites et alimentées par des avant-postes humains à proximité, la pousseraient vers Vénus.

Cérès, qui est censé détenir des réserves solides de glace d’eau.

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Mais Cérès finirait par manquer de glace exploitable. “Il semble que la majorité de l’eau utilisée pour terraformer Vénus devra provenir de la Terre ou de Mars”, a concédé Howe.

Il y a des raisons évidentes pour lesquelles vous ne voudrez peut-être pas prélever une partie importante de l’eau de la Terre. Cela laisse Mars.

Malgré les apparences, Mars pourrait en fait être une planète assez humide. L’eau qui formait autrefois les océans sur Mars se trouve maintenant sous terre aux pôles nord et sud, principalement sous forme de glace.

Nous devrions en enlever une grande partie pour rendre Vénus habitable à l’échelle de la planète. À tel point que nous rendrions Mars plus légère, modifiant ainsi sa rotation et prolongeant sa journée de 20 secondes. La journée extra-longue n’aurait aucun impact pratique sur nos efforts pour explorer ou éventuellement coloniser Mars. C’est juste une indication de l’ampleur de la glace que nous devrions retirer de Mars pour terraformer Vénus.

La vaste opération d’exportation d’eau nécessiterait de vastes infrastructures destinées à réorganiser toute l’eau de la planète rouge. “Pour cette raison, un effort de terraformation à grande échelle sur Mars devrait probablement être en cours pour entreprendre la tâche sur Vénus”, a écrit Howe.

Une fois que toutes les surfaces sont en place, que l’air vénusien contient de l’oxygène respirable et que l’eau coule, le corps principal des colons pourrait enfin entrer en flèche. Ils pourraient établir des fermes et même importer des biomes semblables à la Terre. Nous pourrions avoir des forêts grouillantes d’animaux et des lacs pleins de poissons.

C’est une vision incroyable. Mais cela restera presque certainement juste une vision. Essayez de le vendre aux législateurs des pays spatiaux qui devraient s’approprier les innombrables billions de dollars qu’il faudrait pour même commencer à entreprendre un projet de cette ampleur.

Ce n’est pas non plus la première fois que quelqu’un propose des habitats qui pourraient flotter au-dessus des nuages ​​vénusiens. Une proposition distincte, beaucoup plus modeste, de colonies fermées ressemblant à des dirigeables sur Vénus, élaborée par des scientifiques du Langley Research Center de la NASA en Virginie en 2018, est allée et venue sans que personne ne dépense un centime pour cela.

John Logsdon, fondateur du Space Policy Institute de l’Université George Washington, a déclaré au Daily Beast il y a quatre ans qu’un projet visant à coloniser Vénus n’avait “essentiellement aucune chance d’être mis en œuvre dans un avenir prévisible”.

Jusqu’ici, il a raison. Mais peut-être que dans un siècle ou deux, Vénus aura l’air beaucoup plus attrayante en tant que deuxième maison pour l’humanité.

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