Une équipe de braconnage californienne arrêtée par Fish and Wildlife dans le cadre d’un programme de réimpression d’étiquettes

Six personnes sont en garde à vue et une septième est recherchée par les autorités après que les gardes-chasse de California Fish and Wildlife aient démantelé un réseau de braconnage présumé qui a duré plusieurs années et impliquait la coopération d’un marché d’alimentation local.

Ils s’appellent l’E-Bike Crew, un groupe de six hommes qui seraient responsables de dizaines d’abattages illégaux d’animaux sauvages locaux.

Lundi, le procureur du district du comté de Ventura, Erik Nasarenko, a annoncé que 21 chefs d’accusation avaient été déposés contre les hommes, notamment des allégations de contrefaçon, de complot, de recel, de cruauté envers les animaux et de possession d’un ours non étiqueté.

L’enquête sur les activités illégales de braconnage a duré plus d’un an.

Les hommes impliqués, identifiés dans les archives publiques comme étant Martin M. Bravo, Martin Bravo Sr., Jaime Mendoza Avila, Walfre Lopez y Lopez, Gilberto Lopez Hernandez et Cristian Lopez Perez, sont accusés de travailler de concert pour obtenir frauduleusement des étiquettes de chasse californiennes, licences et autres droits.

Le groupe aurait travaillé avec la coopération de Juventino Reyes Guerrero, l’exploitant d’un bureau d’octroi de licences pour la pêche et la faune situé dans le marché de Lizette à Piru.

De juin 2019 à octobre 2021, les hommes auraient falsifié et réimprimé des étiquettes de chasse pour leur permettre de contourner les réglementations de chasse californiennes et de récolter plus d’animaux que la loi ne l’autorise. Selon les documents judiciaires, leur motivation était le profit, le gain personnel et, tout simplement, le divertissement.

La Californie a des restrictions sur le nombre d’animaux qui peuvent être pris tout au long de l’année. Les restrictions existent pour protéger les espèces sauvages de Californie et empêcher la chasse excessive, qui peut entraîner des résultats dévastateurs pour l’écosystème local.

Par exemple, la loi californienne interdit l’émission de plus de deux étiquettes de chasse au cerf par an.

Lors de l’impression d’étiquettes légales pour le groupe, Reyes Guerrero aurait régulièrement réimprimé des billets, l’accusant d’une mauvaise qualité d’impression. En réalité, selon les gardes-chasse, Guerrero donnait aux hommes impliqués dans le groupe de braconnage des étiquettes supplémentaires.

Juventino Reyes Guerrero exploitant le terminal de licences au marché de Lizette sur cette photo non datée (Bureau du procureur du comté de Ventura/California Fish and Wildlife)

Chaque billet réimprimé est suivi via le système de données de licence automatisé de l’État. Pendant la période où les crimes présumés ont eu lieu, aucun revendeur agréé dans l’État de Californie n’avait plus de billets réimprimés que Lizette’s Market, ont déclaré les autorités.

Un gardien a commencé à remarquer le stratagème après avoir rencontré le groupe lors d’une patrouille dans la forêt nationale de Los Padres, dans le nord du comté de Ventura. Les hommes circulaient sur des vélos électriques avec leurs armes à feu sur eux. L’un des hommes a reçu un avertissement pour avoir roulé avec une balle réelle dans la chambre de son arme.

L’un des hommes, dont les documents s’identifient comme Mendoza Avila, a spontanément déclaré au directeur qu’il faisait partie de l'”E-Bike Crew d’Oxnard”.

Ces groupes faisaient du vélo à travers le comté de Ventura et certaines parties du comté de Santa Barbara, chassaient des animaux, puis utilisaient leurs vélos électriques et leurs remorques pour les transporter d’où ils étaient tombés.

Au cours de l’année suivante, ce directeur recevrait plusieurs plaintes et conseils alléguant que le même équipage de vélos électriques était responsable de plusieurs meurtres illégaux, dont certains avaient eu lieu dans des sanctuaires fauniques locaux et sur un champ pétrolifère restreint.

À une occasion, un agent de la pêche et de la faune a communiqué avec plusieurs membres du groupe et a constaté que certaines de leurs étiquettes n’étaient que partiellement remplies. La loi de l’État exige que ces étiquettes soient complètement remplies pour éviter que la même étiquette ne soit utilisée pour plusieurs victimes. Ce n’était qu’un des exemples du groupe jouant timidement avec ses étiquettes de chasse, selon les autorités.

Le groupe était coordonné, portait un camouflage et communiquait par radio.

Mais les braconniers présumés n’étaient pas suffisamment coordonnés pour éviter d’être découverts. Ils ont été repérés à plusieurs reprises devant la caméra alors qu’ils chassaient illégalement dans le sanctuaire de Sespe Condor, qui est fermé au public car c’est un lieu de nidification pour le condor de Californie en voie de disparition.

Les enquêteurs ont pu se faire une idée précise de tous les hommes impliqués dans l’activité de braconnage et ont ensuite identifié la source de leurs étiquettes de chasse comme étant le Marché de Lizette.

Des étiquettes supplémentaires ont également été imprimées et réimprimées dans un Walmart à Oxnard.

Au total, 64 étiquettes ont été réimprimées et plus de 120 étiquettes n’ont jamais été signalées.

Reyes Guerrero, qui exploite le marché de Lizette, aurait imprimé et réimprimé les étiquettes sous le nom de sa belle-fille. Contactée, la belle-fille a déclaré aux enquêteurs qu’elle n’avait aucune idée de l’opération.

Il a été découvert plus tard que le groupe de braconnage et leurs associés représentaient 100% de toutes les réimpressions au marché de Lizette, a déclaré Fish and Wildlife.

Le déc. Le 8 février 2021, des mandats de perquisition ont été émis dans des endroits du comté de Ventura qui étaient associés à des membres de l’E-Bike Crew.

Au cours de la perquisition, les autorités ont récupéré des dizaines de trophées, de bois et de crânes d’animaux qui auraient été récoltés illégalement. Parmi eux se trouvait un crâne de puma, que Martin M. Bravo aurait tenté de faire passer pour un crâne de lynx roux. La chasse aux pumas est strictement interdite en Californie.

  • Un trophée monté d'un cerf soupçonné d'être récolté illégalement est vu dans un hangar appartenant à Martin M. Bravo, photographié lors d'un mandat de perquisition le 12 décembre.  8, 2021 (Bureau du procureur du comté de Ventura/California Fish and Wildlife)
  • Une photographie d'un ours prise le 1er octobre.  Le 18 février 2020 à partir d'un téléphone portable saisi (à gauche) et ce que l'on pense être le même ours situé dans un magasin de taxidermie à Oxnard plusieurs mois plus tard.  (Bureau du procureur du comté de Ventura/California Fish and Wildlife)
  • Gilberto Lopez Hernandez pose avec un ours récemment tué le 29 septembre.  25, 2021. (Bureau du procureur du comté de Ventura/California Fish and Wildlife)

Chez Bravo, ils ont également récupéré des armes tranchantes en métal qui peuvent être fixées aux pieds des poulets, souvent associées aux combats de coqs, une autre activité illégale en Californie.

Bravo aurait également admis avoir tué un ours qui était en train d’être taxidermisé. L’ours n’a jamais été signalé.

Les congélateurs qui ont été fouillés se sont également avérés remplis de diverses viandes animales, notamment de cerfs et d’ours, dont la majeure partie aurait été obtenue illégalement.

Le marché de Lizette figurait également parmi les lieux fouillés. Des preuves physiques et électroniques du programme de réimpression ont été obtenues lors de cette perquisition, ont déclaré des responsables.

Au cours des entretiens avec les membres accusés de l’équipage du vélo électrique, de nombreux participants ont admis avoir tué plus d’animaux que le nombre autorisé par la loi, utilisé de manière inappropriée les étiquettes de chasse et discuté de la manière d’obtenir des étiquettes réimprimées. Plusieurs d’entre eux ont également admis avoir échangé et troqué des parties d’animaux et de la viande obtenus illégalement.

Les propriétaires de Lizette’s Market ont nié avoir sciemment participé au stratagème, selon des documents judiciaires.

L’examen des messages texte et des conversations WhatsApp a également mis en lumière le processus et a révélé que de nombreuses personnes impliquées dans le stratagème discutaient ouvertement de l’activité illégale les unes avec les autres.

Dans les conclusions sommaires de l’enquête, les responsables de la pêche et de la faune allèguent que le groupe était responsable d’un nombre indéterminé d’abattages illégaux au fil des ans, y compris des dizaines de cerfs et plusieurs ours, et qu’il n’a tout simplement pas signalé les meurtres ou qu’il a utilisé des étiquettes frauduleuses. pour tenter de brouiller leurs pistes.

“Avec le programme de réimpression promulgué, l’Organisation du trafic d’espèces sauvages (OMC) a été autorisée à se rendre dans les zones sauvages environnantes du comté de Ventura et aux alentours et a fourni les moyens de tuer illégalement tout gibier à tout moment avec une sauvegarde en place dans l’événement. le groupe a été confronté aux forces de l’ordre. L’exécution de ce programme a entraîné une perte importante de ressources fauniques dans le comté, la privation de possibilités de chasse légales pour les citoyens respectueux des lois et la commercialisation illégale de la faune indigène à des fins personnelles ou lucratives », indique le mandat d’arrêt.

Martin M. Bravo et son père, Martin Bravo Sr., Jaime Mendoza Avila, Gilberto Lopez Hernandez, Cristian Lopez Perez et Juventino Reyes Guerrero ont été interpellés lundi et restent en détention avec une caution fixée à 200 000 $. Walfre Lopez y Lopez n’a pas encore été localisé et fait l’objet d’un mandat d’arrêt actif.

Les hommes doivent revenir devant le tribunal mercredi devant la Cour supérieure du comté de Ventura.

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