Une nouvelle expérience génétique réduit le cancer difficile à traiter :

Dans une nouvelle expérience, une femme atteinte d’un cancer du pancréas avancé a vu ses tumeurs diminuer de façon spectaculaire après que des chercheurs de l’Oregon aient turbocompressé ses propres cellules immunitaires, mettant en évidence une nouvelle façon possible de traiter un jour une variété de cancers.

Kathy Wilkes n’est pas guérie mais a déclaré que ce qui restait de son cancer n’avait montré aucun signe de croissance depuis le traitement unique de juin dernier.

“Je savais qu’une chimiothérapie régulière ne me sauverait pas la vie et j’allais la sauver”, a déclaré Wilkes, d’Ormond Beach, en Floride, qui a retrouvé un scientifique à des milliers de kilomètres et lui a demandé s’il tentait l’expérience.

La recherche, publiée mercredi dans le New England Journal of Medicine, explore une nouvelle méthode d’exploitation du système immunitaire pour créer des “médicaments vivants” capables de rechercher et de détruire les tumeurs.

“C’est vraiment excitant. “C’est la première fois que ce type de traitement fonctionne dans un type de cancer très difficile à traiter”, a déclaré le Dr. Josh Veatch du Fred Hutchinson Cancer Research Center à Seattle, qui n’a pas participé à l’expérience.

Ce n’est qu’une première étape et beaucoup plus de recherches sont nécessaires, a-t-il averti – notant que Wilkes est l’une des deux seules personnes connues à avoir essayé cette approche exacte et qu’elle a échoué chez l’autre patient.

Pourtant, Veatch a déclaré que les résultats sont “une preuve de principe que cela est possible” et que d’autres chercheurs testent également ce type d’immunothérapie.

Les lymphocytes T sont des soldats immunitaires clés, capables de tuer les cellules malades – mais trop souvent, le cancer leur échappe. Les médecins ont déjà appris à renforcer les lymphocytes T : combattre certains types de leucémie et de lymphome. Ils ajoutent un récepteur artificiel aux cellules T des patients afin que les combattants immunitaires puissent reconnaître un marqueur à l’extérieur des cellules cancéreuses du sang et attaquer.

Mais cette thérapie CAR-T : ne fonctionne pas contre les tumeurs solides plus courantes, qui ne portent pas ce même marqueur de danger.

La nouvelle tournure : Au Providence Cancer Institute de l’Oregon, le chercheur Eric Tran a génétiquement modifié les cellules T de Wilkes afin qu’elles puissent repérer une protéine mutante cachée à l’intérieur de ses cellules tumorales – et seulement là, pas dans les cellules saines.

Comment? Certaines molécules se trouvent à la surface des cellules et donnent au système immunitaire un aperçu des protéines qui se trouvent à l’intérieur. Si un récepteur complexe sur la cellule T reconnaît à la fois la molécule “HLA” génétiquement distincte de la personne et que l’un des extraits de protéines qui y sont intégrés est le mutant ciblé, ce combattant immunitaire peut s’accrocher.

C’est une approche connue sous le nom de thérapie des récepteurs des lymphocytes T, ou TCR. Tran a souligné que la recherche reste hautement expérimentale, mais a déclaré que la réponse remarquable de Wilkes “me donne l’optimisme que nous sommes sur la bonne voie”.

Dr. Eric Rubin, rédacteur en chef du New England Journal, a déclaré que l’étude soulève la possibilité de pouvoir éventuellement cibler plusieurs mutations cancérigènes.

“Nous parlons de la possibilité de distinguer les cellules tumorales des cellules non tumorales d’une manière que nous n’aurions jamais pu auparavant”, a-t-il déclaré.

Wilkes a subi une chimiothérapie, une radiothérapie et une intervention chirurgicale pour son cancer du pancréas. Plus tard, les médecins ont découvert de nouvelles tumeurs dans ses poumons – le cancer du pancréas s’était propagé, un stade où il n’y a pas de bon traitement.

Wilkes savait que les chercheurs testaient l’immunothérapie pour lutter contre différentes tumeurs difficiles à traiter, et une biopsie a montré qu’une mutation spécifique alimentait son cancer. Sa recherche a conduit à Tran, qui en 2016 avait co-écrit une étude sur un sous-ensemble de cellules T qui abritaient naturellement des récepteurs capables de repérer cette même mutation dite KRAS.

Wilkes avait également le bon type de molécule HLA. Alors Tran et son collègue Dr. Rom Leidner, une oncologue, a obtenu la permission de la Food and Drug Administration de reprogrammer ses lymphocytes T pour qu’ils portent le récepteur spécial combattant les mutants.

Ils ont éliminé les lymphocytes T du sang de Wilkes, les ont modifiés génétiquement en laboratoire, puis en ont cultivé des milliards de copies. Six mois après une transfusion des cellules altérées, ses tumeurs avaient diminué de 72% – et Wilkes a déclaré que des examens récents montrent que sa maladie reste stable.

Tran a déclaré qu’il n’est pas clair pourquoi l’expérience a échoué chez un autre patient, bien que les leçons de ce cas aient entraîné certains changements dans le traitement de Wilkes.

L’équipe de l’Oregon a ouvert une petite étude : pour tester davantage la thérapie TCR pour les patients atteints de cancers incurables alimentés par ce que Tran appelle des mutations «point chaud».

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Cette série d’Associated Press a été produite en partenariat avec le Département d’éducation scientifique de l’Institut médical Howard Hughes. L’AP est seul responsable de tout le contenu.

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